Nancy Astor

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Nancy Langhorne, huitième enfant d'une famille de onze personnes, est née à Danville, en Virginie, le 19 mai 1879. Son père, Chiswell Dabney Langhorne (1843-1919), était un riche homme d'affaires qui avait fait fortune dans le développement ferroviaire. Sa mère, Nancy Witcher Keene (1848-1903), s'est mariée à l'âge de seize ans et a travaillé comme infirmière dans les derniers jours de la guerre de Sécession.

Le biographe de Nancy, Martin Pugh, a souligné: "Nancy Langhorne a reçu une éducation maigre dans une école de Richmond et plus tard à la Miss Brown's Academy for Young Ladies, une école de finition à New York. Une petite silhouette aux yeux bleus perçants, elle manquait de la beauté de sa sœur, Irene, une beauté méridionale reconnue qui était connue sous le nom de reine des abeilles dans la famille.Dès son plus jeune âge, Nancy a utilisé son esprit vif, qui se détériorait souvent en simple grossièreté, pour l'aider à se battre pour un rôle dominant dans sa famille nombreuse et compétitive. Elle possédait une énergie énorme, aimait le sport et était plutôt un garçon manqué. Mais son agressivité extérieure cachait une grande insécurité, et tout au long de sa vie, elle a eu du mal à établir des relations étroites. La combinaison de son éducation protestante du sud et de son l'insécurité la faisait paraître puritaine et censure ; en particulier, elle avait une aversion de longue date pour les boissons alcoolisées et une peur enracinée des relations physiques. »

En 1897, Nancy épousa Robert Gould Shaw. Elle était révoltée par sa forte consommation d'alcool et ses exigences sexuelles. Bien qu'ils aient eu un fils, Bobbie, ils se sont séparés en 1901 et ont divorcé en 1903. L'année suivante, elle a déménagé en Angleterre où elle a rencontré et épousé le très riche Waldorf Astor. Elle a commenté plus tard: "Je me suis mariée en dessous de moi, toutes les femmes le font." Le couple a emménagé à Cliveden, un grand domaine du Buckinghamshire sur la Tamise. Ils avaient aussi une maison à St. James's Square.

Waldorf Astor était membre du Parti conservateur et représentait la division Sutton de Plymouth à la Chambre des communes. A la mort de son père en 1919, Astor devient membre de la Chambre des Lords. Nancy est maintenant devenue la candidate du parti lors de l'élection partielle qui en a résulté. Oswald Mosley était l'un de ceux qui ont fait campagne pour elle lors de l'élection : « Elle était moins timide que n'importe quelle femme - ou n'importe quel homme - qu'on ait jamais connu. dans une porte voisine, qui la détestait tout simplement, lui prenait les deux mains et l'embrassait sur la joue ou quelque chose du genre. Elle était absolument indifférente à toute situation. Grande effronterie mais aussi, bien sûr, énorme charme. Les gens étaient généralement submergés par Elle allait beaucoup mieux quand elle a été interrompue. Elle a dû prier pour les chahuteurs et les interrupteurs. Elle a certainement eu beaucoup. "

Nancy Astor a battu le candidat du Parti libéral, Isaac Foot, et le 1er décembre 1919 est devenue la première femme à siéger à la Chambre des communes (la première femme à être élue était Constance Markievicz en 1918 mais en tant que membre du Sinn Fein avait disqualifié elle-même en refusant de prêter serment). Markievicz, comme de nombreuses féministes, a vivement critiqué le fait qu'une femme qui n'avait pas fait partie de la campagne pour le suffrage ait été élue au parlement. Elle l'a accusée d'être membre des « classes supérieures » et « déconnectée » des besoins des gens ordinaires. Norah Dacre Fox, l'une des dirigeantes de l'Union sociale et politique des femmes, a souligné : « la première femme à être élue dans une circonscription anglaise était une citoyenne américaine, qui n'avait aucune accréditation pour représenter les femmes britanniques dans leur propre parlement, sauf qu'elle avait épousé un sujet britannique. Rachel Strachey a déclaré qu'elle était "lamentablement ignorante de tout ce qu'elle devrait savoir".

Le premier discours d'Astor était en faveur de la Temperance Society et, en 1923, elle présenta un projet de loi d'initiative parlementaire portant à dix-huit ans l'âge requis pour l'achat de boissons alcoolisées. Astor a travaillé en étroite collaboration avec Margaret Wintrinham, la deuxième femme à être élue à la Chambre des communes. Dans un discours prononcé en juillet 1923, elle déclara : « En 1920, près de 2 000 personnes ont été mises en garde par ces femmes policiers pour actes d'indécence dans les parcs et les lieux publics. Il y a eu près de 3 000 personnes mises en garde pour comportement inconvenant dans les parcs, et 2 700 jeunes filles ont été mises en garde flânant dans les rues, et informé du danger de le faire; 1 000 filles sont passées dans des maisons et des hôpitaux, et 6 400 filles et femmes respectables bloquées la nuit ont été trouvées refuge. Nous avons eu le témoignage de Sir Nevil Macready, Sir Leonard Dunning, et chefs de police et travailleurs sociaux, et le Comité a signalé à l'unanimité que dans les zones densément peuplées, où les infractions à la loi concernant les femmes et les enfants ne sont pas rares, il n'y avait pas seulement de la place, mais un besoin urgent, pour l'emploi de femmes dans la police, et ils a également déclaré que les femmes devraient être spécialement qualifiées, hautement qualifiées et bien payées. »

Selon Martin Pugh : « Elle a fait campagne pour de nombreuses questions concernant les femmes, notamment la fourniture d'écoles maternelles, les pensions de veuves, l'égalité d'emploi, la police des femmes et des mesures pour réduire les taux de mortalité maternelle. Elle a fortement soutenu l'Association pour l'hygiène morale et sociale qui a fait campagne d'élever l'âge du consentement à dix-huit ans, elle dépose en 1925 un projet de loi visant à abroger la loi sur la prostitution et le racolage afin de mettre les hommes et les femmes sur un pied d'égalité. en 1922, et a trouvé le mouvement pour étendre l'information sur le contrôle des naissances aux femmes mariées très embarrassant ; elle considérait le contrôle des naissances en termes victoriens comme presque calculé pour abaisser les femmes aux normes des hommes. »

Dans les années 1930, Nancy Astor et son mari, Waldorf Astor, organisaient régulièrement des fêtes le week-end dans leur maison de Cliveden, un grand domaine du Buckinghamshire sur la Tamise. Parmi les participants figuraient Philip Henry Kerr (11e marquis de Lothian), Edward Wood (1er comte de Halifax), Geoffrey Dawson, Samuel Hoare, Lionel Curtis, Nevile Henderson, Robert Brand et Edward Algernon Fitzroy. La plupart des membres du groupe étaient partisans d'une relation étroite avec Adolf Hitler et l'Allemagne nazie. Le groupe comprenait plusieurs personnes influentes. Astor possédait L'observateur, Dawson était rédacteur en chef de Les temps, Hoare était secrétaire d'État aux Affaires étrangères, Lord Halifax était un ministre du gouvernement qui deviendrait plus tard ministre des Affaires étrangères et Fitzroy était le président des Communes.

Norman Rose, l'auteur de L'Ensemble Cliveden (2000) : « Lothian, Dawson, Brand, Curtis et les Astors - ont formé un groupe très uni, en termes intimes les uns avec les autres pendant la majeure partie de leur vie d'adulte. Il y avait en effet un consortium de personnes partageant les mêmes idées, activement engagées dans la vie publique, proche des cercles intimes du pouvoir, intimes avec les ministres du Cabinet, et qui se réunissaient périodiquement à Cliveden ou au 4 St James Square (ou occasionnellement dans d'autres lieux). avec une exception notable - les tentatives du gouvernement pour parvenir à un accord avec l'Allemagne hitlérienne, ou que leurs opinions, propagées avec vigueur, ont été condamnées par beaucoup comme embarrassantes pro-allemandes."

Le 17 juin 1936, Claude Cockburn publia un article intitulé "Le meilleur front populaire" dans son bulletin antifasciste, La semaine. Il a fait valoir qu'un groupe qu'il appelait le réseau Astor, avait une forte influence sur les politiques étrangères du gouvernement britannique. Il a souligné que les membres de ce groupe contrôlaient Les temps et L'observateur et avait atteint une « position extraordinaire de pouvoir concentré » et était devenu « l'un des supports les plus importants de l'influence allemande ».

Pendant le week-end du 23 octobre 1937, les Astor ont déjeuné une trentaine de personnes. Cela comprenait Geoffrey Dawson (éditeur de Les temps), Nevile Henderson (l'ambassadeur récemment nommé à Berlin), Edward Algernon Fitzroy (président des Communes), Sir Alexander Cadogan (qui remplacera bientôt l'anti-apaisement Robert Vansittart en tant que sous-secrétaire permanent au ministère des Affaires étrangères), Lord Lothian et Lionel Curtis. Ils étaient heureux que Neville Chamberlain, un fervent partisan de l'apaisement, soit maintenant Premier ministre et que cela signifierait bientôt une promotion pour des personnes telles que Lothian et Lord Halifax.

Selon Norman Rose, Lord Lothian a donné une conférence sur les relations futures avec Adolf Hitler. « Il souhaitait définir ce pour quoi la Grande-Bretagne ne se battrait pas. Certainement pas pour la Société des Nations, un navire brisé ; ni pour honorer les obligations des autres. ,' domaines qui relevaient de la 'sphère de l'Allemagne'. Être entraîné dans un conflit qui n'est pas l'œuvre de la Grande-Bretagne et qui ne défend pas ses intérêts vitaux mettrait en péril les relations avec les Dominions, fatale pour l'unité de l'Empire. Pour les Clivedenites, c'était toujours l'essentiel... En fait, Lothian était prêt à céder l'Europe centrale et orientale à l'Allemagne. " Nancy Astor a soutenu Lothian : "En vingt ans, je n'ai jamais vu Philip se tromper en politique étrangère." Geoffrey Dawson était également d'accord avec Lothian et cela s'est reflété dans un éditorial de Les temps qu'il écrivit quelques jours plus tard. Lionel Curtis était le seul membre de ce groupe à avoir des doutes sur les plans de Lothian.

En novembre 1937, Neville Chamberlain a envoyé Lord Halifax en secret pour rencontrer Adolf Hitler, Joseph Goebbels et Hermann Goering en Allemagne. Dans son journal, Lord Halifax rapporte comment il a dit à Hitler : « Bien qu'il y ait eu beaucoup de choses dans le système nazi qui ont profondément offensé l'opinion britannique, je n'étais pas aveugle à ce qu'il (Hitler) avait fait pour l'Allemagne, et à la réalisation de son point de vue de garder le communisme hors de son pays." C'était une référence au fait qu'Hitler avait interdit le Parti communiste (KPD) en Allemagne et placé ses dirigeants dans des camps de concentration. Halifax avait dit à Hitler : "Sur toutes ces questions (Dantzig, Autriche, Tchécoslovaquie)..." le gouvernement britannique "n'était pas nécessairement soucieux de défendre le statu quo comme aujourd'hui... Si des accords raisonnables pouvaient être conclus avec... les premiers concernés, nous n'avions certainement aucune envie de bloquer."

L'histoire a été divulguée au journaliste Vladimir Poliakoff. Le 13 novembre 1937, le Soirée Standard rapporte l'accord probable entre les deux pays : "Hitler est prêt, s'il reçoit le moindre encouragement, à offrir à la Grande-Bretagne une trêve de dix ans sur la question coloniale... En retour... Hitler s'attendrait à ce que le gouvernement britannique lui laisser carte blanche en Europe centrale". Le 17 novembre, Claude Cockburn a rapporté dans La semaine, que l'accord avait d'abord été façonné « sous une forme diplomatique utilisable » à Cliveden qui, pendant des années, a « exercé une influence si puissante sur le cours de la politique britannique ». Il a ajouté plus tard que Lord Halifax était « le représentant de Cliveden et de Printing House Square plutôt que de quartiers plus officiels ».

Le terme Cliveden Set a été utilisé pour la première fois par le Actualités Reynolds le 28 novembre 1937, dans un article qui soutenait que le groupe était très sympathique au fascisme. David Low, a fait publier une caricature dans le Soirée Standard, montrant James Garvin, Nancy Astor, Philip Henry Kerr et Geoffrey Dawson, tenant haut le slogan "Toute sorte de paix à tout prix". Cette caricature a inspiré le Parti communiste de Grande-Bretagne à produire une pantomime intitulée Babes in the Wood - le Panto avec un point politique au théâtre Unity.

Les Actualités Reynolds a affirmé que le Premier ministre Neville Chamberlain était « en détention préventive à Cliveden ». Le gardien de Manchester, La chronique quotidienne et La Tribune a rapporté l'histoire de la même manière. Lorsqu'Anthony Eden démissionna de son poste de ministre des Affaires étrangères le 25 février 1938 et fut remplacé par Lord Halifax, les journaux de gauche affirmèrent que le « coup d'État d'apaisement » avait été organisé par The Cliveden Set.

L'histoire s'est propagée aux États-Unis. Louise Waterman Wise, la présidente du Congrès juif américain a écrit à Nancy Astor pour se plaindre des activités du Cliveden Set : « Si les Juifs d'Amérique sont contre l'Allemagne nazie, c'est parce qu'ils conçoivent qu'il est de leur devoir en tant qu'Américains de lutter pour la civilisation. et l'humanité et donc de s'élever contre les crimes de l'hitlérisme... de rendre à leur pays le service de lui faire prendre conscience de cette monstrueuse iniquité - mettant en péril tout ce qui est cher aux hommes dans le monde politique et spirituel - du nazisme ou de l'hitlérisme." Felix Frankfurter lui a écrit en faisant valoir que "l'antisémitisme est un aspect essentiel du nazisme" et que persister dans cette veine conduirait les gens à "déduire de votre part une sympathie pour l'antisémitisme d'Hitler".

Lady Astor est devenue convaincue qu'elle était en train de devenir une victime de la « propagande communiste juive ». À la Chambre des communes, le 28 février 1938, Harold Nicolson entendit Alan Graham, député conservateur de Wirral, dire à Astor : « Je ne pense pas que vous vous soyez très bien comporté. Elle s'est retournée contre lui et a dit: "Seul un Juif comme vous oserait être impoli avec moi." Cet incident a été rapporté dans les journaux et La chronique quotidienne a commenté que les « émotions d'Astor à propos des Juifs » avaient dépassé « son sens de la forme physique ». Des amis se sont souvenus d'un incident lors d'un dîner lorsqu'elle a présenté Chaim Weizmann comme "le seul juif honnête que j'aie jamais rencontré".

Martin Pugh, le biographe de Nancy Astor, a fait valoir : « La réputation de Nancy a subi des dommages irréparables. Cockburn a ciblé les Astors comme un exemple de personnes très riches qui ont utilisé leurs relations et leurs journaux pour renverser la politique du gouvernement. Il les a liés à l'apaisement. au motif qu'ils tenaient à utiliser Hitler comme rempart contre le bolchevisme. des personnes influentes telles que Philip Kerr qui a été actif en tant qu'émissaire d'Hitler."

Lady Astor s'est retournée contre Neville Chamberlain après le déclenchement de la Seconde Guerre mondiale et elle a rejoint les rebelles conservateurs pour le forcer à quitter ses fonctions en mai 1940, et tout au long de la guerre, elle a consacré une grande partie de leur temps à remonter le moral à Plymouth, où Waldorf Astor a servi comme maire pendant cinq ans. Plymouth est devenu une cible majeure d'attaque et la maison des Astors a subi des dommages causés par des bombes incendiaires.

Malgré son travail pendant la guerre, les habitants de Plymouth n'avaient pas oublié ses opinions favorables à l'apaisement dans les années 1930 et elle a été avertie qu'elle était susceptible d'être vaincue si elle se présentait aux élections générales de 1945. Elle s'est retirée et Lucy Middleton, la candidate du Parti travailliste, a été élue dans la circonscription de Plymouth Sutton. Le siège a été reconquis pour le Parti conservateur par son fils, John Astor.

Nancy Astor est décédée le 2 mai 1964.

Elle avait, bien sûr, une effronterie illimitée. Elle était moins timide que n'importe quelle femme - ou n'importe quel homme - qu'on ait jamais connu. Elle a certainement beaucoup.

J'ai préféré me présenter en Indépendante, descendant avec toutes les autres candidates à cette occasion, sauf une. L'exception était la comtesse Markievicz du Sinn Fein, qui, bien qu'ennemie notoire et avouée de la Grande-Bretagne, trouvait qu'il était parfaitement simple dans le système démocratique d'obtenir l'élection au Parlement du pays dont elle s'était ouvertement vanté qu'elle détruirait, désintégrerait et discrédit. Elle était, si je me souviens bien, revenue sans opposition. L'exemple suivant n'était guère plus encourageant, car la première femme à être élue dans une circonscription anglaise était une citoyenne née aux États-Unis, qui n'avait aucune accréditation pour représenter les femmes britanniques dans leur propre parlement, sauf qu'elle avait épousé un sujet britannique.

Je ne veux pas que vous considériez votre dame Member comme une fanatique ou une folle. J'essaie simplement de parler au nom de centaines de femmes et d'enfants à travers le pays qui ne peuvent pas parler pour eux-mêmes. Je veux vous dire que je connais l'ouvrier, et je sais que, si vous lui dites la vérité sur la boisson, il serait aussi disposé que n'importe qui d'autre à s'accommoder de ces restrictions vexatoires.

En 1920, près de 2 000 personnes ont été mises en garde par ces femmes policières pour des actes d'indécence dans des parcs et des lieux publics. Près de 3 000 personnes ont été mises en garde pour comportement inconvenant dans les parcs, et 2 700 jeunes filles ont été mises en garde pour flânerie dans les rues et informées du danger de le faire ; 1 000 filles sont passées dans des maisons et des hôpitaux, et 6 400 filles et femmes respectables bloquées la nuit ont trouvé refuge.

Nous avons entendu les témoignages de sir Nevil Macready, sir Leonard Dunning, des chefs de police et des travailleurs sociaux, et le comité a déclaré à l'unanimité que dans les régions densément peuplées, où les infractions à la loi concernant les femmes et les enfants ne sont pas rares, il n'y avait pas seulement de , mais un besoin urgent, pour l'emploi de femmes policières, et ils ont également dit que les femmes devraient être spécialement qualifiées, hautement qualifiées et bien payées.

Il est vrai que nous avons eu la chance la plus singulière de nos deux premières femmes membres. Ils ont établi une norme à laquelle peu de gens pourraient espérer atteindre. Néanmoins, même si l'on ne peut guère espérer que de nombreuses futures femmes députées obtiendront un succès aussi éclatant que les deux premières, il est sans aucun doute le plus souhaitable d'en augmenter le nombre. Au cours de la dernière législature, Lady Astor et Mme Wintringham faisaient souvent le travail de gens ordinaires. On ne peut s'attendre à ce qu'aucun être humain continue indéfiniment à une telle pression. Nous publions aujourd'hui le premier d'une série de trois articles traitant en détail des chances des candidates potentielles qui ont été adoptées jusqu'à présent. Il ressort clairement d'un examen minutieux de la liste des sièges mis à leur disposition qu'aucun des partis n'a été disposé à payer beaucoup plus que des paroles en l'air à la proposition selon laquelle il est souhaitable d'avoir des femmes au Parlement. Les libéraux indépendants sont en tête de liste en ce qui concerne les chiffres, mais même les libéraux indépendants ne semblent pas jusqu'à présent avoir accordé de sièges sûrs à leurs candidates. Peut-être, cependant, y avait-il une excuse pour les « Petits libres », vu qu'ils n'avaient pas beaucoup de sièges sûrs à donner.

Peu de gens qui ont suivi de près le cours des événements au cours de la dernière législature nieront la nécessité d'une plus grande représentation des femmes dans la prochaine. Et ce non seulement au motif général qu'il est souhaitable que les problèmes de politique nationale soient pleinement envisagés sous tous les angles possibles, mais aussi et à l'heure actuelle notamment parce qu'il existe encore aujourd'hui un certain nombre de sujets dont l'importance tend à être sous-estimée par de nombreux hommes au Parlement, mais est suffisamment apprécié par les femmes. La valeur de Lady Astor et de Mme Wintringham réside non seulement dans leurs contributions sur des questions politiques générales, mais aussi dans le travail acharné qu'elles ont consacré à des questions telles que le projet de loi modifiant le droit pénal (dont l'adoption était en grande partie due à leurs efforts) , l'Equal Guardianship of Infants Bill, la question de la police des femmes (le fait qu'aucune police féminine n'ait été retenue dans la région de Londres leur est due presque entièrement), et d'autres questions du même genre. Cela résidait aussi dans le fait qu'on pouvait leur faire confiance pour comprendre le point de vue de la femme professionnelle et active.

Nous avons trouvé tant de gentillesse et de courage, et aucune amertume parmi les mineurs et leurs femmes. Nous sommes revenus avec le désir d'aider, non seulement avec du lait et de la nourriture, mais en mettant en place une méthode de règlement des différends autrement que par la guerre - car les conflits du travail sont la guerre, dans laquelle les femmes et les enfants souffrent en premier et le plus. Tout cela semble si inutile et sans espoir - ici dans ce pays, où toutes les sections de la communauté semblent avoir les mêmes vertus et les mêmes défauts. Ils ont certainement le même instinct sportif, car ils ont tous demandé le vainqueur du Derby, et ont eu droit à une conférence sur les méfaits de parier pour leurs peines !

Veuillez envoyer vos cadeaux. N'oubliez pas qu'en faisant cela, vous aiderez à maintenir en vie non seulement les corps et les esprits de ceux qui souffrent, mais, ce qui est plus important, leur foi en leurs semblables.


La semaine dernière, nous avons entendu parler du Père ou du "Grand Vieil Homme" du Long Parlement, donc cette semaine, nous avons un blog sur la première mère à la Chambre des communes. Avec la doctorante Kate Meanwell, Le Dr Jacqui Turner de l'Université de Reading et du projet Astor 100, discute du rôle de Nancy Astor en tant que mère de ses cinq enfants ainsi qu'en tant que représentante des mères et des femmes en tant que première femme députée à siéger à la Chambre des communes en 1919. Pour plus de détails sur le projet Astor 100 et leurs activités pour marquer ce centenaire important dans l'histoire des femmes, cliquez ici

Nancy Astor n'était pas seulement la première femme à siéger à la Chambre des communes, elle était la première épouse et la première mère. Tout au long de sa campagne électorale partielle de 1919, les images peintes de Nancy Astor étaient 'Une femme combattante' pour Plymouth Sutton 'Une voix pour les femmes et les enfants' 'Un champion des défavorisés' 'Une femme, une épouse et une mère' et à tour de rôle un « mandataire » pour son mari. L'image d'Astor a été construite et déployée comme jugé nécessaire, bien que le problème qui ait provoqué le plus grand débat soit celui d'Astor en tant que mère qui travaille.

La vicomtesse Astor a remporté l'élection partielle en 1919 et est devenue la première voix féminine entendue à la Chambre des communes. Elle a été élue à Plymouth Sutton avec plus de voix que les candidats travaillistes et libéraux réunis, remplaçant son mari en tant que député conservateur et unioniste en exercice après son ascension à la Chambre des Lords à la mort de son père. Le temps de Nancy au siège était initialement destiné à être temporaire, car Waldorf s'efforçait de se dégager des lords et de regagner son siège à la Chambre des communes ou de négocier un moyen de siéger dans les deux. Il ne pouvait pas.

En plus de sa position de modèle et de voix pour les femmes, ce qui semblait faire de Nancy la «bonne femme» dans de nombreux esprits était sa capacité à incarner les «vertus féminines» ordinaires associées aux mères et aux soignants. En plus d'être la première femme à la Chambre, Nancy a été la première mère à occuper son siège – elle est entrée au Parlement lorsque son plus jeune enfant avait moins de deux ans.

Cela a peut-être été un moyen utile dans la campagne de présenter Nancy comme « éprouvée et testée », lui conférant un sentiment de familiarité et de crédibilité, mais sa position et son statut étaient néanmoins uniques et même historiques. De nombreux correspondants résument la nature multiforme de l'appel de Nancy en tant que femme comme « une triple représentante : en tant que femme, épouse, mère… » (MS 1416/1/1/1721 – Lettre du personnel de The Observer, du 29 novembre 1919 ). Saper l'idée que Nancy aurait jamais pu fournir un lien transparent avec ce qui s'était passé auparavant. Il s'agissait peut-être d'« Astor encore une fois », mais il semblait probable que les similitudes se limitaient à leur nom commun et à la circonscription de Plymouth Sutton.

(c) The Box (archives des galeries des musées de Plymouth)

Cela a rencontré l'approbation de certains de ceux qui ont écrit pour féliciter Nancy pour son élection - clairement, elle rejoignait les rangs aux côtés de nombreux autres parents. Néanmoins, compte tenu de leur richesse et de leurs privilèges, il se peut qu'à cet égard, Nancy ait plus en commun avec les pères qu'elle rejoignait que certaines des mères qu'elle représentait. celle qui connaît par expérience en tant que mère… les responsabilités de la famille », bien que ses responsabilités quotidiennes vis-à-vis de sa famille soient très différentes de celles de l'électeur moyen (MS 1416/1/1/1723, Lettre de BN Swinson , 29 novembre 1919).

Il y avait des voix dissidentes qui ont exprimé leur inquiétude quant au statut maternel de Nancy. Le discours d'ouverture de Nancy à la réunion de l'Association du Parti a déclaré:

J'ai entendu dire qu'une femme qui a des enfants ne devrait pas entrer à la Chambre des communes. Elle devrait être à la maison pour s'occuper de ses enfants. C'est vrai, mais je pense que quelqu'un devrait s'occuper des enfants les plus malheureux. Mes enfants sont parmi les chanceux, et c'est cela qui me pousse à aller à la Chambre des communes pour mener le combat, non seulement des hommes mais des femmes et des enfants d'Angleterre.

Alors que pour la plupart la presse n'a pas fait une caractéristique du statut de Nancy en tant que mère, il est intéressant de noter quand elle l'a fait, elle a toujours été présentée sous un jour positif et a été célébrée comme une « experte sur les questions relatives à la maternité et à la féminité ». , suggérant qu'il s'agissait d'un atout pionnier pour sa candidature et faisant appel au propre « féminisme de la différence » de Nancy (MS 146/1/1/31 – coupures de presse 1919, Liverpool Courier, 8 novembre 1919). Inévitablement, des photographies ont circulé de Nancy avec son mari et ses enfants, La séance photo du dimanche du 9 novembre 1919 a publié une photographie de Nancy avec ses six enfants, sous-titrée « « NOTRE NANCY » ET SES MEILLEURS SUPPORTERS ».

“”NOTRE NANCY” ET SES MEILLEURS SUPPORTERS”, La séance photo du dimanche, 9 novembre 1919

Le statut maternel de Nancy était un avantage auparavant non exprimé pour tout député et était une extension légitime et logique de sa position de mère. Cependant, l'importance du statut maternel de Nancy ne doit pas être surestimée - l'idée de Nancy en tant que mère a été éclipsée par la différence écrasante et globale de Nancy étant la première femme députée.

Néanmoins, Nancy a été prise au mot et considérée comme une représentante spéciale des membres vulnérables et défavorisés de la société, de la même manière qu'elle était considérée par beaucoup comme une représentante spéciale des femmes. L'observateur a déclaré à Nancy "nous sommes convaincus que toutes vos actions à la Chambre des communes seront du côté de ceux qui sont le moins capables de parler ou d'agir pour eux-mêmes". (MS 1416/1/1/1721 – Lettre du personnel de The Observer, 29 novembre 1919)

Un programme ambitieux s'offrait à elle.

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Nancy Astor n'a pas été la première femme élue au Parlement

Si vous recherchez le nom de Nancy Astor, vous pourriez la voir désignée comme la première femme à être élue au Parlement. Mais ce n'est pas vrai du tout. Elle est la première femme à siéger en tant que membre du Parlement (MP), mais elle était en fait la deuxième femme à être élue.

Comme expliqué par New Statesman, la première femme réellement élue au Parlement au Royaume-Uni était la comtesse Constance Markievicz, qui a pris le siège de Westminster en 1918. C'était la première année où les femmes étaient légalement autorisées à se présenter aux élections au Royaume-Uni, et 17 femmes a saisi l'occasion, avec seulement Markievicz faisant la coupe. Mais Markievicz a remporté son élection alors qu'elle languissait dans une cellule de prison et n'a jamais réellement pris son siège.

Britannica explique que Markievicz était un militant de longue date du nationalisme irlandais. Elle s'est présentée au Parlement en tant que membre du Sinn Féin, souvent décrit comme l'aile politique de l'armée républicaine irlandaise, et a participé à l'Insurrection de Pâques de 1916 - une insurrection ratée contre la domination britannique en Irlande. Elle a été arrêtée pour son implication, puis relâchée, mais a été de nouveau arrêtée pour avoir fomenté une nouvelle révolution. Lorsqu'elle a été élue, comme tous les membres du Sinn Féin, elle a refusé de prêter serment de fidélité au roi et n'a donc jamais pris son siège au Parlement. Cela a permis à Nancy Astor d'avoir la distinction d'être la première femme à siéger au Parlement.


28 novembre 1919 – Nancy Astor élue lors d'une élection partielle

A la mort de son père, Waldorf Astor devint 2e vicomte Astor, ce qui nécessita de renoncer à son siège à la Chambre des communes. Nancy se tenait à sa place car elle était bien connue et populaire à Plymouth. Il y a eu une forte participation à l'élection partielle de Plymouth Sutton – 72,5%* des 38 539 personnes inscrites sur les listes électorales ont voté :

*le taux de participation était de 59,6 % aux élections générales de 1918


La vie du Lincolnshire

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« Jakie, est-ce mon anniversaire ou suis-je en train de mourir ? » C'est ce qu'a demandé Nancy, la femme politique britannique née aux États-Unis, la vicomtesse Astor de son fils le 2 mai 1964. Sa réponse à ces derniers, les derniers mots qu'elle ait jamais prononcés, a été : "Un peu des deux, maman".

Cet échange a eu lieu au château de Grimsthorpe, dans le Lincolnshire, il y a cinquante ans, lorsque Nancy Astor s'est agitée momentanément pour voir sa famille rassemblée autour de son lit. Les mots étaient adressés à John Jacob (« Jakie ») Astor, son plus jeune enfant. Nancy Astor était une telle figure de proue de la politique du début du XXe siècle que j'ai été intriguée par la façon dont ces événements se sont déroulés dans le Lincolnshire, bien que dans la plus grande maison du Lincolnshire, à proximité du village pittoresque d'Edenham. Ici, il y a des cottages en pierre, une grande église ombragée par des cèdres centenaires, le fût d'une croix médiévale et un presbytère à proximité, où Charles Kingsley est réputé avoir écrit "Hereward the Wake" dans les années 1860. L'histoire prolifère.
Le château de Grimsthorpe est la demeure des comtes d'Ancaster et ce sont les monuments familiaux (la fraternité Willoughby de Eresby, c'est-à-dire les ducs et les comtes d'Ancaster) qui se démarquent vraiment dans l'église. Le 12e baron a combattu et est mort à Edgehill dans les bras de son fils, qui a combattu à son tour à Naseby et a eu le courage d'assister aux funérailles du roi Charles Ier. Un monument au 3e duc nous apprend qu'il a vécu « avec magnificence et libéralité ", mais est décédé d'un " trouble bilieux persistant ", qui ressemble à un cas aigu de surconsommation. La famille de Eresby est ici depuis 1516, lorsque le château fut accordé au 11e baron Willoughby de Eresby à l'occasion de son mariage avec Maria de Salinas, dame d'honneur de Catherine d'Aragon.

Le château s'étend sur 2 000 acres, à environ quatre miles de Bourne, et peut facilement être vu à plus d'un mile de la route. Ce n'est pas un château au sens le plus strict du terme, une grande partie de la structure ayant été construite à une époque où la grandeur et le confort étaient plus importants que la défense. Il possède une magnifique allée de châtaigniers et est remarquable pour les troupeaux de cerfs élaphes et de daims. La majeure partie du bâtiment quadrangulaire d'origine, avec une cour centrale, a été érigée par Charles Brandon, duc de Suffolk, qui était proche d'Henri VIII, comme le montre de manière vivante la série télévisée Les Tudors. Brandon avait épousé la fille du onzième baron, qui avait hérité du domaine à l'âge de sept ans, en 1533. Henri VIII honorerait son confident Brandon de sa présence en 1541 lorsqu'il lui rendit l'une de ses visites majestueuses. Une partie de l'édifice est cependant plus ancienne que Brandon, avec un bastion dans l'angle sud-est datant du XIIIe siècle.

Sir John Vanbrugh a été employé pour reconstruire le côté nord du château en utilisant la pierre extraite du domaine au début du XVIIIe siècle. Ce serait la dernière grande réussite de Vanbrugh car il mourrait quatre ans après avoir terminé cette commission remarquable. La magnifique chapelle, commencée par Vanbrugh, a dû être achevée après sa mort - selon toute vraisemblance par son protégé, Nicholas Hawksmoor - et est aujourd'hui une oasis de calme. La magnifique grande salle de 100 pieds de Vanbrugh témoigne de la façon dont la famille Willoughby de Eresby est arrivée grâce à sa richesse considérable. Ici, les portraits de sept rois servis par des membres de la famille dans le rôle de Lord Great Chamberlain sont accrochés. C'est cette position influente qui a permis à des générations de la famille de Eresby d'accumuler les trônes et les beaux meubles de l'ancienne Chambre des Lords. C'est le 17e baron qui a débarqué sur Vanbrugh après son anoblissement en tant que premier duc d'Ancaster et de Kesteven. He would have been dismayed to learn that his impressive new façade was already out of fashion by the time it had been completed in 1726.

The castle also has a surprising Jane Austen connection, for Jane’s eldest brother, James, married the eldest daughter of General Edward Matthew – whose wife was Lady Jane Bertie, the daughter of the 2nd Duke and Duchess of Ancaster, of Grimsthorpe. The sole issue of this marriage would be Anna Austen, Jane Austen’s niece, who was born in 1793.
Some of the treasures that adorn the castle are almost beyond description: the ‘dress’ worn by Charles I for a portrait by Van Dyck, which is also present coronation chairs, including that used by George IV at his coronation banquet robes worn by sovereigns since James II the House of Lords clock which stopped at the moment George III died and the table on which Queen Victoria signed her accession. By comparison the Brussels tapestries and paintings by the likes of Lawrence and Reynolds seem almost humdrum. In spite of the house’s external grandeur and rich fittings, many rooms have an intimacy, a very human scale, unusual in a house of this size.

It is also worth mentioning that the castle grounds were utilised by the armed forces in both the First and Second World Wars the Royal Flying Corps / RAF having an emergency landing ground in the first conflict, whilst a company of the Parachute Regiment was based here in WW2, preparing for the assault on the bridge at Arnhem.

The spectacular house is not sold short by the gardens either, which surround the castle on three sides and were landscaped by Capability Brown. Further from the castle the garden becomes semi-wild with woodland and spring bulbs. The topiary gardens are overlooked by the castle’s irregular Tudor south front the west front overlooks the lake and colourful herbaceous border – particularly in the summer – whilst the east front looks down on formal gardens and a walled kitchen garden. That lake was where composer Thomas Linley the younger (the ‘English Mozart’) met an untimely death whilst staying at Grimsthorpe in 1778, aged just twenty-two. The sailing boat in which Linley was enjoying the lake capsized and the young performer’s attempt to swim to shore ended in tragedy, his lifeless body not being recovered for forty minutes. Linley was buried in the church at Edenham among the monuments to his hosts.

So, what of Nancy Astor? How did the lady from Danville, Virginia, USA, come to die at such a grand example of the English stately home? Nancy Witcher Langhorne was born into a prominent family in 1879 and moved to England following her divorce from her first husband, Robert Gould Shaw II in 1903.

She then married English politician William Waldorf, 2nd Viscount Astor in 1906. William was proprietor of The Observer newspaper and MP for Plymouth from 1910. When he moved up to the Lords in 1919 it was Nancy who succeeded him in the lower house as Conservative MP for Plymouth (Sutton Division), becoming in the process the first woman in British political history to take up her seat in the House of Commons. Nancy Astor’s maiden speech was delivered on 24th February 1920, in which she strongly advocated the return of the strict drinking laws that prevailed during the Great War. We could do with a few more like her today. She would continue to hold the seat of Plymouth, Sutton until her retirement from politics in June 1945 and was also Lady Mayoress of Plymouth during the Blitz.

Nancy was known for her interest in social problems, especially temperance. She devoted much time to the causes of women and children, education and nursery schools. She also became involved with the cause of appeasement in the years leading up to World War II.

She was also an authoress, having penned a book about her life, ‘My Two Countries’ (1923), and was outspoken and quick-witted, becoming well known for the weekend gatherings at Cliveden, the Astor family home. She was also a fascinating lady of contrasts: favouring temperance, yet liking to ‘throw a party’ outspoken and independent, yet needy of her friendships wealthy yet generous liked and disliked in turn.

Nancy had six children (five boys and one girl) and it was the girl, Nancy Phyllis Louise Astor, who married Gilbert James Heathcote-Drummond-Willoughby in July 1933, thereby becoming Countess Ancaster and establishing the Astor link to both the Willoughby de Eresby family and Grimsthorpe Castle. It was therefore at her daughter’s home at Grimsthorpe that Nancy Astor passed away in May 1964 and where she uttered those memorable last words. Having come into this world in the same month eighty-four years before, those musings on birth and death were entirely appropriate.

Grimsthorpe Castle has much history to impart from the medieval and Tudor times, through Vanbrugh and the Austens to the more recent history of Nancy Astor. Absorbing knowledge can be dehydrating though, so respite is provided by the Georgian Coach House, now converted into a comfortable licensed tea room with seating for over fifty, with outside benches tempting on sunnier days. Knowing the contradictory character of Nancy Astor, I’m sure that she would have approved of licensed premises that also purvey a traditional pot of English breakfast tea. Afternoon tea, after all, is still a recognised part of visiting historic houses. Close to the Coach House, the old stables have been converted into a shop, with many items unique to Grimsthorpe, including honey harvested from the edge of the estate.

The link with Nancy Astor and her passing in 1964 lives on today. The current owner, the 28th Baroness, is the granddaughter of that eminent lady who moved from the States to England, forged a career in politics and became the first lady MP to ever take up her seat in the House of Commons. That in itself is worthy of a pause for reflection when you next visit Grimsthorpe.

Comments Add your thoughts.

A question: was it Lady Astor who had Edenham village school built? And in which year would that be? I am coming to the end (long overdue on my part) of writing a biography of Arthur Galton who was vicar of Edenham 1904 - 1921

I would love to visit Grimesthorpe some time in my life but more important would love to meet Lady Jane Willoughby. I,m an only child so that’s why I have three of my birth children and three other daughters from marriage. I love history and looking up family history. I want to carry as much history for even my grandchildren in which I have three. If she would like to write to me then she can e-mail me. My parents were Oscar Simmons Willouighby Jr. and Sara Eileen Truax-Willoughby.


Nancy Langhorne Shaw Astor

Viscountess Astor (1879–1964) was the first woman to take a seat in the British House of Commons. Nancy was born in Danville on May 19, 1879, to Chiswell Dabney Langhorne and Nancy Witcher (Keene )Langhorne. The Langhorne family lived in Richmond and at Mirador in Albemarle County.

Her first marriage, in 1897 to Robert Gould Shaw of Boston, ended in divorce. In 1906 Nancy married American expatriate Waldorf Astor. Waldorf Astor was the son of William Waldorf Astor, first Viscount Astor. The couple resided in England at Cliveden in Buckinghamshire. When her husband succeeded to the title in 1919, becoming ineligible to sit in the House of Commons, Nancy stood for election herself. In 1919 she won the seat in Parliament he had vacated upon being made a lord, and she held it for twenty-six years. She was the first woman member of Parliament. Her causes were temperance, women’s and children’s welfare, and opposition to socialism.

As leader of the so-called Cliveden set, she was accused of advocating appeasement of Hitler in the years before World War II. She maintained close ties with Virginia throughout her life, returning frequently to visit family and friends. She died on May 2, 1964, and is buried at Cliveden. Lady Astor had one son by her first marriage and four sons and a daughter by her second. She was a member of the Virginia Historical Society.

She once wrote, “To be a Virginian is a tremendous responsibility. So much is expected of us.”

This oil on canvas painting by Edith Leeson Everett was created around 1922.

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Nancy Astor

On 1st December 1919, Nancy Astor took her oath in the House of Commons, a momentous day as she became the first female MP to sit in parliament.

Born in Virginia in 1879, Nancy Langhorne, as she was known then, was part of a large family and daughter of a businessman. Nancy’s father at the time of her birth had been struggling to make money: feeling the effects of the American Civil War and the abolition of slavery, the family were struggling to make ends meet. Fortunately, her father’s railroad business prospects blossomed after she was born and after a winning a lucrative contract, the family’s wealth and prosperity was restored.

In the 1890s, Nancy attended a prestigious finishing school in New York, the place where she would meet her first husband, Robert Gould Shaw II. The relationship progressed quickly and by the age of eighteen she had married Robert in October 1897 and in the following year gave birth to their only son, Robert Gould Shaw III. The marriage however was not to last. The turbulent relationship lasted just four years, with speculation of Robert’s alcoholism. The marriage took its toll on Nancy and by 1903 they were divorced.

After the disintegration of her marriage, Nancy returned to her father’s household. It was not until her father suggested that she move to England that her life began to transform, more than she could have ever imagined. Having previously enjoyed a trip to England, Nancy was persuaded to move to London in 1905 taking her sister Phyllis with her for company.

It did not take long before a young Nancy entered the spotlight of the British aristocracy. Her American glamour and quick wit proved to be a big hit amongst the higher echelons of society. She was not short of admirers, however her interests turned only to Waldorf Astor, a prominent figure whose father was Viscount Astor and owner of a national newspaper. They bonded over their shared heritage in America, their similar attitudes and before long their interests aligned and they married six months later. As a wedding gift to his son and new daughter-in-law, William Waldorf Astor presented them with Cliveden, an exquisite estate located on the Thames as a wedding gift. The fairytale complete, the Astor’s went on to have five children.

In the meantime, Nancy Astor threw herself into the social responsibilities of being a member of the British aristocracy. She proved to be a brilliant hostess and made several acquaintances through her networking and socialising. In addition to their country estate, the Astor’s owned a splendid home in St James Square in central London which proved to be perfect for entertaining with its large ballroom and luxurious reception rooms. The setting for many a decadent dinner party, the building still stands true to its former grandeur today, although now housing a naval and military club. If you walk through the historic square you will notice the blue plaque commemorating this exquisite heritage site.

As Nancy met with more people she found herself mixing in political circles such as the liberal group Milner’s Kindergarten, which consisted of Britons who had served in the South African Civil Service and advocated the expansion of imperialism whilst also pursuing ideas of equality. Meanwhile, her husband entered the political arena in 1910, winning an election as a Unionist to represent the borough of Plymouth.

Waldorf Astor had a successful political career in the House of Commons and became involved in liberal reforms such as the National Insurance Act of 1911 and the “People’s Budget” which sought to tax the richest in society in order to fund welfare projects. In 1919 his father’s death resulted in his inheritance of the Viscount title and his automatic progression to the House of Lords.

This triggered a by-election for his seat, an election which the newly titled Viscountess Nancy Astor would win. This result made Nancy Astor the second woman to be elected to the House of Commons. The first had been Constance Markievicz who never took her seat in the Commons due to her Sinn Fein party abstention policy.

On 1st December 1919 Lady Astor took her seat in the House of Commons, a historically significant event which would change the political and social sphere for years to come. Nancy’s sharp mind and American wit proved a advantage in her political dealings. She was not one to shy away from the spotlight and she remained outspoken on the issues she felt strongly about. She chose to support lowering women’s voting age to 21 years of age rather than 30 years and chose to advocate women’s rights in her speeches. This however was met with some criticism from suffragette members who claimed she had not had any dealings with any women’s rights movements before her election. That being said, Nancy was a female voice in a sea of male dominated political voices. Her voice and position as an MP was important.

Her dedication to a variety of causes was evident in and out of parliament. She supported education expansion and women’s roles in the civil service, not to mention the minimum age limit for drinking to be set at eighteen which remains today.

By the time of the Second World War, the global landscape was changing. Neither Nancy nor her husband wanted to engage in a war with Germany and preferred the policy of appeasement. Despite this, Nancy and her husband did contribute to the war effort by running a hospital for wounded soldiers and using their own wealth in funding projects in the city of Plymouth. Nancy also proved influential in Winston Churchill‘s rise to power in 1940.

Never one to shy away from a debate, it was said that her exchanges with Churchill proved quite satirical, particularly on one of occasion when Churchill described the feeling of having a woman in Parliament as having someone intrude on him in the bathroom. Astor simply replied, “Sir, you are not handsome enough to have such fears”.

Nancy continued to serve as an MP until the end of the war in 1945 when she was advised by her colleagues and husband not to stand again. Her outspoken voice had evolved into more erratic behaviour and by the end she had lost touch with the new social and cultural dynamics of the day. The time had come for her to step down and with that she retired, leaving twenty-four other women to take their seats in parliament in the same year.

Lady Astor retired and lived in solitude. Her legacy was substantial a woman entering parliament for the first time was a game changer for the political elite and British society more broadly. Nancy Astor was an important figure in the fight for women to be political, economic and social equals.

Jessica Brain est une rédactrice indépendante spécialisée en histoire. Basé dans le Kent et amoureux de tout ce qui est historique.


Carrière politique

En 1919, Nancy Astor father-in-law Waldorf Astor&rsquos father. Her husband ascended to the peerage and had vacated his seat in the House of Commons. Nancy Astor had proved to be a good political campaigner on behalf of her husband was encouraged to run for the seat his seat.

On the 15 November 1919, she won a by-election by 3,000 votes and was elected as a Union Conservative in the Sutton Division of Plymouth. In 1920 she became the first woman to sit in the House of Commons. She was not the first woman to be elected, that honor had gone to Irish politician Constance Markievicz. Markievicz chose not to sit in the House of Commons for political reasons and instead became a founding member of Dáil Éireann. For two years Astor was the only woman member of the House of Commons.

Nancy Astor went on to win seven consecutive elections and was a member of parliament from 1919 until 1945. Her maiden speech focused on temperance and later she was responsible for instigating the lifting of the legal age for alcohol consumption to eighteen.

In 1944, when she was sixty-five years of age, announced that she was leaving politics and would not be contesting her seat at the next election.


Lady Nancy Astor and the Sancy Diamond

Virginia- born Nancy Langhorne Astor (1879-1964) came from humble stock but grew up to become a Viscountess when she married Waldorf Astor, 2nd Viscount Astor (1879-1952). This beautiful woman went on to make history as the first female Member of Parliament in the British House of Commons.

Her Southern Confederate family became impoverished after the American Civil War. Her rough, tough, hard-drinking father, Chiswell Langhorne struggled to provide for his family for many years. It wasn't until Nancy was in her early teens that he finally struck it rich in the railroad business.

Nancy and all her four sisters were beauties who inherited their good looks from their mother, Nancy Witcher Keene. Nancy's older sister, Irene, married artist Charles Dana Gibson who used her as the model for his famous Gibson Girl look - the ideal view of feminine beauty of that time.

Nancy had her own fair share of admirers and at 18, married a rich but alcoholic Bostonian, Robert Gould Shaw II. The brief marriage was a huge mistake. Nancy left Shaw several times during the marriage and finally for good 4 years later.

Soon after her divorce, she visited England. A long time Anglophile, she loved England right from the start. Her father eventually persuaded her to settle permanently in England since she was so happy there.

Nancy appeared on the British social scene at the time when many estate-rich but cash poor British noblemen were marrying American heiresses (see my past post, Jewels for the Dollar Princesses). There was predictably some resentment from female quarters. However, she charmed everyone with her unusual combination of religious devoutness, social decorum and saucy wit. Someone asked her, "Have you come to get our husbands?" Nancy shot back, "If you knew the trouble I had getting rid of mine. "

She soon met fellow American expatriate, Waldorf Astor, a descendant of the fabulously wealthy Astor family. His father, William Waldorf Astor had brought his family over to England where they all became British subjects. William Waldorf later earned himself a hereditary peerage as the 1st Viscount Astor for his large charitable contributions.

Nancy and Waldorf were of the same age and their temperaments complimented each other. He was the strong, serious, methodical type who needed someone vivacious and who also shared his views and interests. He fell in love with her first. When she finally agreed to marry Waldorf, his wealth was definitely one deciding factor but she also felt he would be a good stepfather to her beloved son, Bobbie Shaw.

Despite Nancy being a divorcee with a 6 year-old son, Waldorf`s father approved of Nancy. As a wedding gift, he gave his son Cliveden, the huge family estate together with a vast amount of money for the upkeep.

Nancy received the legendary 55.23 carat Sancy or Sanci diamond which her new father-in-law bought in 1906. This pale yellow diamond is centuries old and is believed to be of Indian origin due to the unusual faceting. At different times in its long and checkered history, it belonged to French and British sovereigns, Russian and Indian nobility. The diamond is the main feature in the tiara worn by Nancy in the pictures below. It was later sold by Nancy's grandson, the 4th Viscount Astor, to the Louvre Museum in 1978 for $1 million.

In the early years of their marriage, Nancy spent her time as a social hostess and supported Waldorf's entry into British politics as a Member of Parliament for Plymouth. Both were committed philanthropists.

During the First World War, Cliveden served as a military hospital for Canadian soldiers. By then, Nancy had become a staunch Christian Scientist - one who did not believe in medical assistance - but nevertheless she still supported the efforts of the medical staff and had some success with her shock tactics on hopeless cases.

Her sharp tongue was apparently instrumental in turning around injured soldiers who had lost their will to live. One said,"I am going to die". Nancy shocked him by agreeing, "Yes, Saunders, you're going to die. You're going to die because you have got no guts. If you were a Cockney or a Scot or a Yank, you'd live. But you're a Canadian, so you'll lie down and die! I'll have them send you up a good supper for your last meal, and I will bet you this wrist watch you'll be dead by this time tomorrow. You can keep it until then. I'll get it back when you're gone."He not only lived but he kept the watch!

When Waldorf's father died in 1919, Waldorf became the 2nd Viscount Astor, which meant he automatically became a member of the upper House in Parliament, the House of Lords. So Nancy decided to run for his vacated House of Commons seat with full support from Waldorf. She was actually the second woman to be elected to the House of Commons, but she was the first to take her seat. This broke a 600-year-old all male bastion!

Considering her wealth and privileged position, she had a marvelous rapport with the ordinary people in her constituency. She made them laugh with deliberately frivolous comments like, “The only thing I like about rich people is their money”.

  • “I married beneath me. All women do.”
  • "In passing, also, I would like to say that the first time Adam had a chance he laid the blame on a woman."
  • "Women have got to make the world safe for men since men have made it so darned unsafe for women."
  • "We women talk too much, but even then we don't tell half what we know."

She was the sole female MP for 2 years before other women began to join her. It wasn't easy as many of the other male MPs resented her presence. She dressed with more decorum and was strong enough to hold her own.

She met her match with Winston Churchill, Britain's wartime Prime Minister who did not support women's suffrage or women in Parliament. Friends before her political career, they were at loggerheads afterward. The portly statesman said having a woman in Parliament was like having one intrude on him in the bathroom. Nancy shot back, "You're not handsome enough for such fears."

Churchill made the mistake of asking how he should go to a masquerade she was organizing. So she suggested, "Why don't you come sober, Prime Minister?" The best known exchange occurred at a dinner party. Nancy said, “If I were your wife, I would poison your coffee,whereupon Churchill retorted, “If I were your husband, I would drink it.”

Her career started to wane during the run-up to World War II. Waldorf and Nancy were anti-war and supported the then Prime Minister, Neville Chamberlain's peace plan to appease Hitler at all costs because they feared the rise of communism. She unfortunately earned the nickname, "Hitler's woman in Britain". But she threw in her support during the Second World War where Cliveden was again a military hospital.

She became increasingly out of touch with the British public and with her Plymouth constituents. Her speeches in Parliament started to ramble. Waldorf decided the time had come for Nancy to quit politics. He also had health issues of his own and felt he could not support her fully as he had in the past. He then made the announcement she would not be standing in the 1945 election. She was furious and never forgave Waldorf for acting in her best interests. They were estranged for a number of years but reconciled before he died in 1952.

Her final years were lonely ones. Waldorf, her close friends and her sisters were all gone - she was unfortunately estranged from her own children. She may have charmed many adults but Nancy terrified children, including her own when they were little. Domineering and an insensitive tease, her approach with children was that of an "affectionate bully". With the exception of her eldest son, they were not close to their mother when they grew up. Even her favorite son grew combative with her towards the end of her life.

Nancy died at 84. Her ashes lie with those of Waldorf at Cliveden. A Confederate flag was buried with her.


Nancy Astor’s letters by Susannah O’Brien

It is over fifteen years since I first came across Nancy Astor’s letters in the wonderful archives at the University of Reading. These letters and their owners have remained with me and for the last year I have been writing a novel based on the stories told within them.

Nancy Astor was the first woman to enter the House of Commons. A reluctant MP, she agreed to ‘keep the seat warm’ for her husband who had unwillingly inherited his father’s seat in the Lords. She was an MP for over twenty-five years. It quickly became clear to her that she wasn’t only the Member for Plymouth. Women from all over the UK wrote to her she was the “Lady MP”. By 1922, she was receiving between 1500-2000 letters a week.

Women wrote to Astor asking for advice on birth control, childcare, poverty and alcohol abuse. The letters reveal so much about Astor her warmth, her grit, her contradictions, her passion for improving women’s lives confused with a fear of feminism. There is a different side to her too – she could be madly fun, and was hugely devoted to her friends. She became great pals with T E Lawrence and would ride pillion on his motorcycle, much to the horror of contemporary society.

This blog post gives a brief taster of some of my more interesting finds in the Astor archives and shows (I hope!) why they have provided such inspiration for my novel.

“I have had two babies within seventeen months and the thought of having to pass through what I suffered last time is nearly killing me.” Anon woman, quoted in ‘Report for the Society of Provision of Birth Control Clinics’ which was sent to Astor.

Astor was a contradiction. Her humanity and generosity to women in difficult circumstances belied her Conservative politics and strict Christian Scientist outlook. She was an outspoken opponent of divorce, despite being a divorcee herself. The issue of birth control presented her with a moral dilemma. In 1930, Eva Hubback (ex-suffragette and close friend of Eleanor Rathbone) wrote to Astor explaining that a National Birth Control Council was to be set up and inviting her to be a Vice President. "I need not tell you of my interest in Birth Control, as you are already aware of what I think of it,” Astor replied. "But at the same time I really think I would prefer not to accept nomination as a Vice President of the proposed clinic.”

Clare J. Schweizer of Rhondda began her letter (7 th July 1933) by thanking Astor for a lovely weekend at Cliveden before moving on to say: “I feel that I want to say once more how much I feel the need here of … women being instructed in birth control … I know from the women that the midwives are not keen to instruct them. It would mean less ‘biological accidents’ and that is bad for midwives’ trade!

Astor’s opinion changed over time. In 1933, her political secretary was able to state: “Lady Astor is by no means opposed to Birth Control. On the contrary, she supports the establishment of expert clinics when information can be given by qualified people to those married women who desire it. Moreover, she feels that Birth Control is a far less dangerous thing than abortion…”

“Lady Astor has asked me to tell you how sorry she is to hear of your difficulties and to send you the enclosed £2 towards your rent,” Astor’s secretary to Edith Mann, 27 th June 1932.

Astor was sympathetic to the plight of women in difficult situations, but she took her responsibilities seriously. She asked her secretary to investigate Mrs Mann’s situation. A local charity replied that Mann was indeed in a very bleak state and Astor subsequently sent some money.

In response to a similarly desperate letter from a Mrs Lottie Clark, Astor wrote: “Remember that all your needs are met not by any effort of yours or your husbands but because God is caring for you all … [and] know that God has a plan for them which is finer than anything you could ever wish. " On this occasion, Mrs. Clark’s prayers were indeed answered because Astor enclosed a cheque for £10 along with these words of wisdom.

“You are a dear … your letters always come when I am feeling ‘down’ to cheer me up”. Ellen Wilkinson MP.

Astor was good friends with Labour firebrand Ellen Wilkinson. In a series of undated letters from Wilkinson we see her congratulating Astor for bravery in the Commons (“Please let me congratulate you on your immense courage as a member for a dockyard town in making that statement”), expressing gratitude for her famous hospitality (“It was the most unforgettable party”), and thanking Astor for her friendship. Wilkinson faced financial difficulty when her sister fell ill and she did not have sufficient funds to pay for medical care. "I know I ought to ask someone on my own side to lend me the money … but that means inevitably giving up some of my independence of action which is the dearest thing in my political life,” Wilkinson wrote. Astor lent Wilkinson money and offered to visit the ailing sister.

Perhaps the most telling evidence of Astor’s importance to women is the support and admiration she received from other women. "Heartiest congratulations to you dear Lady Astor,” wrote Millicent Fawcett in 1923 upon Astor’s re-election, “both on your own success and on your going back into the House of Commons with seven other women … We have a lasting gratitude to you...”

In the 1920s women were emerging into the public sphere with a voice and a vote for the first time. Yet despite these new freedoms, they were still imprisoned behind societal expectations. We see these contradictions in the letters both sent and received from Astor’s office.

My novel focuses on Tabitha, a recent Oxford graduate and Lady Astor’s Correspondence Secretary. I wanted to portray a clever young woman who, having fought for the suffragettes, was now looking for a way to make her mark on the world. But all her ambitions were flattened when she became pregnant. Tabitha is fictional, but her story embodies the difficulties faced by many women who wrote to Lady Astor.

Since 2017 I have taken two courses with the prestigious Faber Academy to help me develop my manuscript. I am immensely grateful to receive an independent research fellowship from the WHN. With this funding, I plan to return to the Astor archives to look further at the wonderful correspondence and find more letters to add texture and depth to my novel.

As the 100 th anniversary of Astor’s entrance to the Commons arrives, there is increased interest in her work. My novel will offer an entertaining insight into her words and deeds, and shine a spotlight onto women’s lives in the 1920s. I can’t wait to share Astor’s and Tabitha’s stories with a wider audience.

Susannah O’Brien is a teacher and writer. She has been fascinated by the works of Lady Astor for many years, having studied women’s political history at Royal Holloway, University of London, St John’s College, Oxford, and Trinity College, Dublin. She is now writing a novel based loosely on Lady Astor’s correspondence. She is a Women’s History Network Independent Research Fellow, 2019-2020.


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