Nancy Cunard

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Nancy Cunard, la fille unique de Sir Bache Cunard, de la famille des armateurs, est née en 1896. Éduquée dans plusieurs écoles exclusives, la poésie de Cunard est apparue pour la première fois dans des magazines en 1916. Trois volumes de poésie ont suivi : Hors-la-loi (1921), Sublunaire (1923) et Parallaxe (1925), un livre publié par Virginia Woolf et son mari, Leonard Woolf.

En 1928, Cunard a fondé Hours Press qui a publié des écrivains tels que Richard Aldington, Louis Aragon, George Moore, Robert Graves, Ezra Pound et Samuel Beckett.

La relation de Cunard avec le musicien afro-américain, Henry Crowder, a provoqué un scandale majeur et a conduit à une rupture avec sa famille. Le couple a déménagé en Autriche où Cunard a écrit la brochure, L'homme noir et la dame blanche (1931). Avec Crowder, elle a également publié nègre (1934), une anthologie de l'art afro-américain. Cunard s'est également impliqué dans la campagne pour libérer les Scottsboro Boys, où neuf jeunes hommes noirs ont été faussement accusés du viol de deux femmes blanches dans un train.

Au début de la guerre civile espagnole, Cunard se rendit en Espagne où elle écrivit pour le Gardien de Manchester. En 1937, elle a interrogé des écrivains britanniques sur leurs attitudes envers le conflit espagnol et a publié leurs commentaires dans le livret, Les auteurs prennent parti. Cunard a fait valoir que: "L'Espagne n'est pas la politique mais la vie; son avenir immédiat affectera tout être humain qui a une idée de ce que la vie et ses faits signifient, qui a du respect pour lui-même et l'humanité."

Cunard a également fait campagne pour les réfugiés espagnols et les prisonniers républicains. Cunard a rejoint Sylvia Townsend Warner et Mary Valentine Ackland dans le cadre de la délégation britannique au deuxième congrès de l'Association internationale des écrivains pour la défense de la culture à Madrid en 1937.

Travaux ultérieurs de Cunard inclus Normand Douglas (1954), George Moore (1956) et la publication posthume C'étaient les heures (1969). Nancy Cunard est décédée en 1965.

Au Perthus, depuis neuf heures ce matin jusqu'à 4 h 30, j'ai vu passer des soldats entre les deux postes de pierre qui sont en réalité la ligne frontière. Ils sont venus par milliers et par milliers, en groupes, seuls et dans d'innombrables camions. Aux postes se tiennent les soldats français, qui immédiatement les recherchent des armes. Les soldats espagnols rendent les armes de façon ordonnée. La pile de fusils, de revolvers, de cartouchières, de poignards et même d'un ou deux couteaux s'agrandit tout au long de la journée. Deux mitrailleuses ont été amenées ; plus haut, une voiture blindée.

Mais tout cela n'est que le début ; on nous dit : « Demain l'arrière-garde de l'armée, et après l'armée qui a combattu. Sur les montagnes de chaque côté ils viennent, de sorte que tout le paysage semble bouger. Des soldats à cheval, des blessés, des femmes, des enfants, toute une population, des voitures et des ambulances. Beaucoup d'ambulances sont britanniques et de la 'Centrale Internationale Sanitaire', dont l'un des médecins me fait part du manque criant de fournitures, de personnel et d'aide.

En fait, il n'y a assez de rien si ce n'est les rations alimentaires désormais parfaitement distribuées qui sont fabriquées par la France. Il y avait une bonne provision de nourriture à La Junquera, car les colis de nourriture qui avaient été destinés à des parties de la Catalogne maintenant prises par l'ennemi y étaient utilisés. Cependant, tous les centres médicaux et le personnel sont surpuissants; à Cerbère, par exemple, m'a dit un médecin, il y a 1 500 soldats blessés avec à peine des nécessités sanitaires. Le manque de moyens de transport suffisants pour eux est une autre difficulté. Le Dr Audrey Russell, bien connue pour son excellent travail en Espagne depuis de nombreux mois, a déclaré qu'elle venait de pouvoir faire entrer sa dernière cantine sur le territoire français.

Le général Molesworth était un autre ouvrier anglais au Perthus, où il tentait inlassablement de rassembler les internationaux. « Jusqu'à présent, seule une poignée est passée, me dit le général.

Certains des camps où se rendent les réfugiés espagnols ne sont pas aptes à recevoir des êtres humains. Le problème est trop vaste pour être traité jusqu'à présent.

Au grand camp central du Boulou se trouvent des milliers d'hommes, de femmes et d'enfants. D'un côté de la route se trouve un enclos avec un grillage. De l'autre, les réfugiés qui sont descendus du Perthus hier sont couchés, assis, debout, à ne rien faire en cette froide fin d'après-midi de février. C'est un spectacle horrible, et tous, hommes, femmes et enfants, sont dans la plus grande dépression. Ce « camp » est un vaste terrain plat et nu, l'herbe foulée aux pieds en une sorte de compost gris. Ils dorment ici, à l'air libre. Quelques-uns ont aménagé une sorte d'abri vague.

Quant à l'aide médicale, un seul cas que j'ai vu montrera l'état des choses. Une femme a déploré qu'elle ne puisse rien faire pour son enfant. Elle ôta le bonnet de la petite fille et dit : « Ces affreuses plaies sont le résultat du typhus. Ils viennent et se tiennent autour de vous et parlent ; ils se disputent devant vous : « Sommes-nous plus mal lotis ici aujourd'hui que nous pourrions l'être en Espagne ? Alors une femme s'écrie : « Je ne monterai jamais dans un train sans savoir où il va, car j'ai entendu dire qu'ils voulaient nous renvoyer à Franco. D'autres voix s'élevèrent : « Quatre-vingt-quinze pour cent d'entre nous veulent aller au Mexique – n'importe quoi plutôt que de retourner en Espagne comme ce sera le cas sous les fascistes. À la mairie du village, une fille que j'ai connue en Espagne dit qu'elle pense que les femmes dont elle fait partie dans une longue file d'attente pourraient bientôt obtenir un permis pour se rendre à Perpignan. Tous les hommes, dit un garde français, vont à Argelès ; lorsque? Personne ne sait. Dans tout cela, les familles se séparent ; les hommes sont parfois retirés de leur famille. Chaque phrase se termine par « Je ne sais pas ». Quant aux blessés, ils gisent dans le fossé entre leurs béquilles ; un homme passe en boitant dans une agonie évidente.

D'une manière ou d'une autre, on s'habitue à de telles vues après dix jours. Mais elles redeviennent plus réelles lorsque j'essaie d'en déposer ici une fraction et de comparer cette misère de masse avec « l'œil d'affaires » de certains trafiquants d'esclaves blancs marseillais qui ont fait leur apparition. Il y a beaucoup de jolies filles dans la migration espagnole.

Nancy Cunard était gentille et bonne et catholique et cosmopolite et sophistiquée et simple à la fois et une poétesse aux capacités insignifiantes et une appréciatrice du rare et du contretemps du jazz aux bracelets en ivoire et des sorciers à Cocteau mais elle l'a fait pas comme les truffes chez Maxim's ou les andouilles à Harlem. Elle n'aimait pas les bigots ou les ennuyeux brillants ou les académiciens qui portaient leurs honneurs, ou les universitaires qui portaient leurs doctorats, comme les plaques d'identité. Mais elle avait une capacité infinie d'aimer les paysans et les enfants et les causes grandes mais simples à tous les niveaux et une grâce de donner qui était elle-même de la gratitude et elle avait un corps comme une sculpture dans le fil le plus fin et un visage fait d'un million de mosaïques dans un toile de gaze de cubes plus légers que l'air et pinata d'un cœur au centre d'un mobile à l'heure de la fête avec des morceaux de son âme tourbillonnant dans la brise en l'honneur de la vie et de l'amour.

Je ne connaissais que très peu Nancy Cunard ; mais assez pour être impressionné par elle, pour l'honorer et l'admirer. Nous qui parlons et écrivons sur la non-conformité avons rarement le courage de vivre la vie des non-conformistes, mais Nancy Cunard a eu le courage et a payé le prix que la société exige encore. L'Angleterre et l'Amérique sont déjà assez mauvaises, mais Nancy, quand je l'ai connue, était la dissidente, la rebelle, l'hérétique dans l'Espagne d'aujourd'hui, qui est encore dans l'ombre du XVIIe siècle.


NANCY CUNARD (1896-1965)

Nancy Cunard est née le 10 mars 1896 à Nevill Holt, Leicestershire, Angleterre, fille de Sir Bache Cunard et de Lady Maud Alice Burke Cunard. Elle a passé son enfance dans la haute société britannique sur le domaine familial, entourée des amis littéraires et artistiques de ses parents. Quand Cunard avait quatorze ans, elle a déménagé avec sa mère à Londres et a ensuite fréquenté des écoles à Londres, Paris et en Allemagne.

Cunard a commencé à écrire et à publier de la poésie dans les années 1910, et après la Première Guerre mondiale, elle s'est installée à Paris, où elle s'est impliquée dans les mouvements Dada, surréaliste et moderniste. Son premier volume de poésie, Hors-la-loi, est publié en 1921, suivi en 1923 de Sublunaire et Parallaxe en 1925.

En 1927, Cunard fonde la Presse des Heures dans une ancienne ferme de La Chapelle-Réanville, en Normandie. La Presse se spécialise dans la publication d'écrivains dont les œuvres ont du mal à trouver une place ailleurs, notamment Ezra Pound et Samuel Beckett. The Hours Press a fermé ses portes après quatre ans, après quoi Cunard s'est intensément impliqué dans le mouvement des droits civiques des Noirs aux États-Unis. Poussée par son intérêt pour la lutte, elle a passé plusieurs années à rassembler des écrits d'Afro-Américains et sur les Afro-Américains, qui ont été publiés en 1934 dans l'anthologie Negro.

Pendant la majeure partie de 1936-1939, Cunard a vécu à Madrid avec le poète Pablo Neruda, travaillant comme écrivain indépendant pendant la guerre civile espagnole. Elle a passé la majeure partie de la Seconde Guerre mondiale à Londres, où elle a publié l'anthologie Poèmes pour la France (1944). Après la guerre, Cunard retourna en France pour découvrir que les Allemands avaient détruit ou volé la plupart de ses biens.

Les publications ultérieures de Cunard comprenaient Grand Man: Memories of Norman Douglas (1954), GM: Memories of George Moore (1956) et These Were the Hours (1965), un mémoire publié à titre posthume. Elle est décédée à Paris en 1965.


La parallaxe de Nancy Cunard : un chef-d'œuvre moderniste oublié

Nancy Cunard n'est pas un nom que l'on associe immédiatement à la poésie. La première chose qui est susceptible de frapper est le nom de famille, le nom de la compagnie maritime de luxe, et bien sûr, Nancy Cunard appartenait à cette illustre ligne (familiale). Pour ceux qui connaissent un peu Nancy Cunard elle-même, elle est plus célèbre en tant que mondaine et amie des grands et bons littéraires qu'en tant que poète elle-même : elle a eu une relation avec Ezra Pound, et il y a même une rumeur selon laquelle elle aurait couché avec TS Eliot. . En effet, on pense que Cunard est la tristement célèbre Fresca des premières ébauches du poème d'Eliot de 1922. La terre des déchets, où elle est dépeinte comme une poète en herbe à la tête vide qui lit Samuel Richardson alors qu'elle est aux toilettes.

La propre poésie de Cunard a souvent été négligée, lue par quelques-uns et même radiée par beaucoup de ceux qui l'ont lue. Bien qu'elle ait été une partie influente des petits magazines que les poètes modernistes utilisaient pour publier leurs travaux à un lectorat partageant les mêmes idées, elle contribuait fréquemment à roues, le magazine des Sitwells, dont le titre a été inspiré par l'un des propres poèmes de Cunard - la propre poésie de Nancy Cunard n'a pas reçu beaucoup d'attention sérieuse. Pourtant son long poème de 1925 Parallaxe, publié par Hogarth Press dirigé par Virginia et Leonard Woolf, mérite certainement une attention particulière, notamment en raison de sa relation avec cette œuvre beaucoup plus célèbre et canonique, celle d'Eliot. La terre des déchets.

Cette négligence critique est sans doute en partie due au fait que la Parallaxe était épuisé depuis plus de 90 ans. Après la publication des Woolfs Parallaxe en 1925, il faudra attendre 2016 et la parution de la Cunard Poèmes sélectionnés (Fyfieldbooks) (édité par Sandeep Parmar) pour revoir la lumière du jour. À cet égard, Cunard n'est pas sans rappeler une autre poétesse moderniste de cette époque, Hope Mirrlees, dont le long poème tout aussi long et tout aussi expérimental Paris a également été publié par le Hogarth Press (en 1920), mais est resté épuisé - à l'exception d'une version supprimée dans un journal littéraire d'un tirage limité dans les années 1970 - jusqu'en 2011. Poèmes comme Paris et Parallaxe invitent – ​​voire forcent – ​​à revenir en arrière et à réévaluer le paysage littéraire de la poésie moderniste britannique des années 1920, au lendemain de la Première Guerre mondiale.

Et comme La terre des déchets, les deux Paris et Parallaxe sont des poèmes d'après-guerre en termes non seulement de leurs contextes mais de leur sujet. Mais qu'est-ce qui fait Parallaxe si curieux est que Cunard s'engage dans la guerre non pas d'une manière directe mais via le poème d'Eliot, et semble remettre en question les sombres conclusions sur la civilisation moderne qu'offre le poème d'Eliot (dans la mesure où un poème aussi ambigu que La terre des déchets on peut dire qu'il offre quelque chose d'aussi serré que des « conclusions »).

Mais ceux qui lisent Parallaxe lorsqu'il a été publié pour la première fois en 1925, ne semblent pas l'avoir lu particulièrement attentivement, ou bien s'étaient déjà prononcés sur la personne qui l'a écrit. Ainsi F. R. Leavis, dans son Nouveaux roulements dans la poésie anglaise à partir de 1932, a rejeté le poème de Cunard comme une « simple imitation » de La terre des déchets, tandis que Laura Riding et Robert Graves, dans leur livre de 1927 Une enquête sur la poésie moderniste, le considérait également comme une imitation plutôt que comme quelque chose de plus profond ou de plus intéressant. Un critique de la collection précédente de Cunard, Hors-la-loi (1921), après s'être plaint que sa poésie était impossible à comprendre, a consacré le reste de la revue à une considération du chapeau de Cunard.

Mais dans mon chapitre sur le poème de Cunard dans mon nouveau livre, La Grande Guerre, les Terres désolées et le long poème moderniste, j'offre un autre point de vue. Parallaxe n'était pas une "simple imitation" de La terre des déchets, bien qu'il ait été clairement influencé par la poésie d'Eliot. Au lieu de cela, Cunard fait quelque chose de beaucoup plus intéressant : elle propose une critique de la vision sombre d'Eliot de la vie d'après-guerre, mais sous la forme d'un poème qui adopte une longueur et un style similaires à ceux d'Eliot.

Comme La terre des déchets, Parallaxe est un poème allusif, mais où le poème d'Eliot faisait allusion à des textes aussi variés que la poésie d'Edmund Spenser, les pièces de Shakespeare et Webster et Kyd, et des textes sacrés du sermon bouddhiste du feu à l'Ancien Testament et aux Upanishads, Parallaxe fait plutôt allusion aux propres écrits d'Eliot. Cunard s'engage dans la composition stylistique du poème d'Eliot, puis le défait selon ses propres termes. Là où Eliot offre des images sinistres de pourriture et de sécheresse, Cunard reprend ces images et leur donne ensuite une tournure subtile, réticente à rejeter complètement le message d'Eliot mais mécontente de son désespoir plutôt austère.

La façon dont Cunard effectue cette critique de la poésie d'Eliot - qui, ne l'oublions pas, a été l'humeur dominante de la poésie moderniste de l'époque telle qu'elle est enseignée dans les cours de premier cycle dans les universités, où le message de désespoir d'Eliot devient les perspective moderniste par défaut - est subtile, il n'est donc pas étonnant que les critiques ne l'aient jamais détectée auparavant. Et, pour être juste, ils n'étaient pas trop nombreux à le chercher. Vous pouvez lire un extrait de Parallaxe ici. Le poème complet est inclus dans Cunard’s Poèmes sélectionnés (Fyfieldbooks).

Parallaxe n'était pas tout à fait sans ses admirateurs. Un jeune Samuel Beckett, dont les premiers travaux de Cunard ont publié, était un fan et lui a écrit avec enthousiasme à ce sujet. William Carlos Williams pensait que Cunard était « l'un des phénomènes majeurs de l'histoire », et la journaliste influente Janet Flanner pensait Parallaxe 'supérieur à La terre des déchets. Nous n'avons pas besoin d'aller jusqu'à Flanner pour faire valoir l'importance de Parallaxe en nous aidant à obtenir une image plus complète de la poésie moderniste des années 1920 qui est venue d'Angleterre - qu'elle ait été écrite par des poètes anglais comme Cunard ou des Américains adoptés comme Eliot et Pound. Le mot « parallaxe » signifie le changement de notre perspective de quelque chose en fonction de notre emplacement par rapport à celui-ci. Puisque le poème de Nancy Cunard nous encourage à recalibrer notre compréhension de la poésie moderniste, il est lui-même parallactique.

Oliver Tearle est l'auteur de La Grande Guerre, les Terres désolées et le long poème moderniste, disponible dès maintenant auprès de Bloomsbury.


Nancy Cunard, la poétesse et rebelle de l'entre-deux-guerres descendante de la famille Robert Emmet&rsquos

Nancy Cunard était une écrivaine et une rebelle dont le parcours à travers la première moitié du 20e siècle l'a amenée à travers des mouvements tels que le modernisme littéraire, la lutte contre le racisme et la défense de la République espagnole pendant la guerre civile espagnole.

Les chercheurs et les biographes l'ont étudiée en détail à travers le prisme de ses nombreuses identités - éditeur, poète, militant politique - mais moins a été écrit sur un aspect particulier de son identité aux multiples facettes : ses liens avec son ascendance irlandaise.

Née en 1896, Nancy Cunard a passé son enfance dans le domaine du Leicestershire appartenant à son riche père, Sir Bache Cunard. Ici, la jeune Nancy a rencontré un visiteur irlandais régulier, le romancier George Moore, un homme passionnément dévoué à sa mère irlando-américaine Maud, et que Nancy a appelé son « premier ami ». Une rumeur persistante prétendait que Moore était le vrai père de Nancy, bien que la principale spécialiste de Cunard, Jane Marcus, ait noté qu'il y avait "beaucoup à dire contre cette notion".

Nancy finira par rejeter le monde dorloté de son éducation, choisissant plutôt l'existence précaire d'une militante, auteure et exilée. Sa vie personnelle anticonformiste - des hommes et des femmes, dont certaines figures de proue, comptaient parmi ses nombreux partenaires sexuels - allait sous-tendre sa rupture définitive avec sa famille. Suite à l'opposition de Maud Cunard à la relation de ses filles avec le musicien de jazz noir Henry Crowder, Nancy publie un pamphlet de 1931 dénonçant le racisme du monde social de sa mère.

En 1928, Nancy Cunard fonde sa maison d'édition, les Hours Press, à Paris. Dans la capitale française, Cunard a découvert un jeune écrivain qu'elle a décrit comme étant « d'un irlandais enchanteur » avec quelque chose « de l'austérité féroce d'un aigle mexicain » dans ses traits faciaux pointus : Samuel Beckett. James Joyce était leur ami commun. Compte tenu de sa vue défaillante, Joyce s'est appuyé sur des amis pour effectuer des recherches pour son écriture, et Cunard a rappelé comment Joyce enverrait Beckett à la recherche de «toutes sortes de données étranges», y compris une longue liste de rivières. En 1930, Cunard a publié la première publication autonome de Beckett, Whoroscope, un long poème sur Renée Descartes contemplant un œuf.

En rapport

Anne Donlon a mis en garde contre la réduction de personnes comme Cunard, qui fonctionnaient comme des nœuds vitaux dans des réseaux culturels et politiques plus larges, à une note de bas de page dans la vie de leurs homologues plus célèbres. La relation de Cunard avec Beckett montre à quel point elle était plus qu'un simple moyen pour ses fins d'édition. Ses talents servaient à son tour ses fins politiques. En 1934, elle engage Beckett pour traduire des essais pour son ouvrage phare, la Negro Anthology. Après que les censeurs ont rejeté l'un des essais traduits par Beckett avant la publication, Cunard a secrètement inséré les pages elle-même lors de l'assemblage du livre. Cette anthologie antiraciste comprend, selon les mots d'Anna Girling, « l'un des documents les plus complets de l'ère pré-Civil Rights sur l'histoire et la culture noires transatlantiques ».

Trois ans plus tard, Cunard a sollicité une contribution de Beckett pour sa brochure Authors Take Sides on the Spanish Civil War. Beckett a pris parti avec la fameuse réponse succincte :

« HAUTE-RÉPUBLIQUE ! » La défense du gouvernement de gauche espagnol était la question centrale de mobilisation pour Cunard à la fin des années 1930. Son journalisme sans vergogne partisan sur le conflit a trouvé de nombreux débouchés, dont un journal de gauche irlandais, The Irish Democrat, qui a imprimé son rapport d'une exposition parisienne d'art républicain espagnol dans un numéro de septembre 1937.

L'engagement de Cunard avec la culture irlandaise à travers des personnalités telles que Samuel Beckett et George Moore est bien documenté, mais l'histoire de ses ancêtres irlandais est plus difficile à démêler. Sa mère Maud Cunard est née Maud Alice Burke d'un père irlando-américain et d'une mère d'origine française à San Francisco. Les rumeurs suggéraient que le vrai père de Maud était William S. O'Brien, un homme d'affaires né au Laois qui est devenu extrêmement riche pendant la ruée vers l'or.

Ensuite, il y a la question de l'ascendance rebelle irlandaise de Nancy Cunard. Plusieurs biographes ont suggéré qu'elle descendait de Robert Emmett par la famille irlando-américaine de sa mère. En fait, le lien de Nancy avec le révolutionnaire exécuté pour son rôle dans la direction de la rébellion irlandaise de 1803 vient de la famille de son père, Sir Bache Cunard. Nancy était une descendante directe de Thomas Addis Emmet par la lignée Cunard, ce qui en fait l'arrière-arrière-petite-nièce de Robert Emmet.

Bien que la maison de Nancy Cunard en France ait été saccagée pendant l'occupation nazie, un livre sur la vie de Robert Emmet survit parmi les vestiges de sa bibliothèque personnelle, aujourd'hui conservée au Harry Ransom Center d'Austin, au Texas. L'un de ses amis irlandais, l'écrivain né à Fermanagh, Charles Duff, s'est souvenu de la «grande fierté» dont faisait preuve Cunard en parlant de son ascendance irlandaise insurrectionnelle.

Dans un essai sur «l'énigme» de la personnalité de Cunard écrit après sa mort en 1965, Duff a écrit que sa détermination à éviter de devenir une «personne acceptée dans la croûte supérieure de toute société» était l'une des sources de son extraordinaire. Pourtant, a-t-il poursuivi, "il faut y ajouter quelque chose de plus". Il a noté que l'ascendance irlandaise de Cunard était la seule explication qu'elle lui ait jamais fournie pour sa personnalité idiosyncratique. Dans son histoire familiale irlandaise, Cunard pouvait trouver un trait reconnaissable : la volonté de tout sacrifier au service d'une cause.

Cet article sur les émigrants extraordinaires a été écrit par le Dr Maurice J. Casey, historien en résidence du DFAT à l'EPIC The Irish Emigration Museum dans les Docklands de Dublin, un musée interactif qui raconte comment les Irlandais ont façonné et influencé le monde.

Temps irlandais à l'étranger

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Nancy Cunard : Une héritière en difficulté avec une mission idéologique

Dans son roman de 1928 "Nadja", André Breton cite un vieil adage français : "Dis-moi qui tu hantes" - qui tu te lie d'amitié - "et je te dirai qui tu es". #x27s Surréalistes et d'innombrables autres artistes, est l'une des plus grandes stars dont vous n'avez jamais entendu parler. T. S. Eliot l'a mise dans une première version de " The Waste Land ". Pablo Neruda a célébré ses " beaux yeux bleu ciel " et Samuel Beckett a fait l'éloge de " son courage et sa verve ". Les trois futurs lauréats du prix Nobel ont eu des romances chargées avec elle.

Wyndham Lewis, Aldous Huxley, Tristan Tzara, Ezra Pound et Louis Aragon faisaient partie de ses amants. Elle a joué au tennis avec Ernest Hemingway, a reçu des visites à domicile de James Joyce et a posé pour Constantin Brancusi. Langston Hughes l'appelait "l'une de mes personnes préférées au monde". William Carlos Williams, qui gardait une photo d'elle dans son bureau, la considérait comme "l'un des phénomènes majeurs de l'histoire".

Ce pedigree qualifie sûrement Cunard (1896-1965) comme l'une des muses les plus célèbres du 20e siècle&# x27. Mais dans son beau travail, "Nancy Cunard: Heiress, Muse, Political Idealist", Lois Gordon, professeur d'anglais à l'Université Fairleigh Dickinson, montre que Cunard a refusé d'être définie par son glamour ou, d'ailleurs, par les richesses dont elle jouissait. comme héritier de la fortune maritime Cunard. Cet enfant de privilèges non conventionnel a travaillé comme poète, éditeur, journaliste et, surtout, un partisan infatigable des exclus. "J'ai toujours eu le sentiment", a-t-elle expliqué, "que tout le monde vivant peut [faire] quelque chose qui en vaut la peine." En effet, toute sa vie a illustré ce principe, comme la biographie de Gordon - la première étude substantielle à être publiée en près de 30 années - révèle.

Enfant unique d'un baronnet britannique et d'une mondaine américaine, Cunard a grandi dans un château anglais où "le salon à lui seul couvrait plus d'espace au sol que, disons, la bibliothèque publique de New York". Mais elle y était malheureuse. Son père, Bache, se souciait principalement de la chasse, de la pêche et de l'équitation, tandis que sa femme, Maud, dont "l'appétit pour le progrès culturel et social était vorace", se concentrait sur la culture des principaux écrivains de l'époque. La socialisation de Maud a engendré des relations extraconjugales que, à l'étonnement de Nancy, Bache a passivement toléré. Consternée par leurs "valeurs morales ambiguës", Cunard "a grandi en méprisant tout ce que ses parents et leur classe représentaient."

L'histoire a favorisé sa rébellion, car ses débuts en 1914 dans la société londonienne coïncidaient avec le début de la Première Guerre mondiale, qui pour Cunard a inauguré une "période de défi manifeste des exigences parentales et sociales" et "l'expérimentation artistique et sexuelle". rassembla une « coterie corrompue » d'artistes, dont la plupart « tôt ou tard » devinrent ses amants. Dans ce milieu, elle rencontre Ezra Pound, T. S. Eliot et Wyndham Lewis, qui sont alors à la tête d'une « révolution littéraire » en Angleterre. Selon Cunard, ce mouvement "a changé ma vie", l'imprégnant d'une croyance "la mission sacrée de l'art pour changer l'histoire".

En 1916, Cunard épousa impulsivement un vétéran blessé, pour se séparer de lui 20 mois plus tard. En 1921, elle entame une liaison de cinq ans avec Pound et séduit rapidement Eliot. "Éblouie" par les réalisations des deux hommes (et même si Eliot se moquait d'elle dans son vers : "Mais les femmes intellectuelles s'émoussent"), elle a écrit trois livres de poésie dans les années 1920. Gordon soutient que "Parallax" (1925) a été "favorablement comparé à" "The Waste Land", bien que l'affirmation soit basée sur une seule remarque d'un des amis de Cunard. En vérité, ses vers ne rivalisent en aucun cas avec Eliot's.

Pourtant, Cunard&# x27s poignarde à la poésie a renforcé ses liens avec "des gens étranges dans des pays lointains" - comme la communauté d'avant-garde à Paris, où elle a déménagé en 1920. Ici, elle a rencontré non seulement Hemingway et Williams, mais aussi les dadaïstes et les surréalistes, qui partageait sa croyance " la mission sacrée de l'art" et son "engagement à exposer les faux rêves et les valeurs creuses" de la classe dirigeante. Mais Cunard avait ses réserves. Anarchiste autoproclamée, elle n'a jamais embrassé la vision du monde communiste. Elle s'irritait également de sa propre image de simple sirène et "aspirait à une identité plus significative".

En 1928, cette impulsion la conduit à fonder la Presse des Heures. Située dans la campagne normande, cette petite maison d'édition a publié des livres d'auteurs de premier plan comme Aragon et Pound et d'écrivains moins connus comme Samuel Beckett, qui a remporté un contrat d'Heures dans un concours à 23 ans. Mais elle a été distraite lorsqu'elle est tombée amoureuse de Henry Crowder, un pianiste de jazz afro-américain qui "a présenté Nancy à la situation complexe et angoissante des Noirs aux États-Unis". Ses yeux maintenant ouverts sur l'injustice raciale, elle a découvert "le sens du but qui définirait le reste de sa vie".

Elle a édité et publié "Negro" (1934), une anthologie de près de 900 pages sur l'histoire et la culture des Noirs et un appel à "condamner la discrimination raciale et apprécier le . . . réalisations d'un peuple qui souffre depuis longtemps." Ses 150 contributeurs comprenaient Theodore Dreiser, Zora Neale Hurston, W.E.B. Du Bois et Langston Hughes. Cunard elle-même a écrit la préface, dénonçant l'"oppression" de "14 millions de nègres en Amérique".

Le monde s'est montré encore plus critique à propos des liens romantiques de Cunard avec un homme noir. Lorsqu'elle a voyagé en Amérique en 1932, "elle a été malicieusement attaquée dans les médias" et dans un déluge de courrier haineux. En Angleterre, sa mère, maintenant veuve, avait « engagé dans une campagne impitoyable » pour la séparer de Crowder. Lorsque Cunard n'a pas coopéré, Maud l'a presque déshéritée.

Inflexible, Cunard a poursuivi sa croisade, qui, au milieu des années 1930, visait également le fascisme. Elle a écrit des dépêches pour The Manchester Guardian, The Associated Negro Press, Crisis et d'autres publications sur l'invasion de Mussolini en Éthiopie et le coup d'État de Franco en Espagne. En août 1936, elle s'installe en Espagne pour y couvrir la guerre civile. Avec prévoyance, elle a averti que "les événements en Espagne étaient le prélude à une autre guerre mondiale". Exaspérée par l'échec de la communauté internationale à intervenir, elle a utilisé ses reportages pour dénoncer la brutalité de Franco et demander de l'aide pour ses victimes.

Cunard était particulièrement préoccupé par les Espagnols qui, fuyant les fascistes, débarquaient dans des camps de concentration de l'autre côté de la frontière française. En plus d'exposer cette situation dans la presse internationale, Cunard a créé un refuge où "des repas chauds étaient préparés quotidiennement pour 3 000 à 4 000 personnes". Elle a également parcouru jusqu'à 40 miles pour visiter les camps. En 1939, ces efforts ont mis à mal sa santé déjà fragile et elle est retournée à Paris en convalescence.

Aussi admirable qu'il soit, l'altruisme de Cunard contenait, selon ses intimes, un courant maniaque sous-jacent qui s'aggravait avec l'âge. Pourtant, même si elle raconte le déclin de Cunard vers une maladie mentale grave (exacerbée par une consommation excessive d'alcool), Gordon n'édite pas. "Une nuit à Frascati, en Italie", écrit-elle, Cunard "est sortie ivre et semblable à un taureau d'un café avec une cigarette insérée dans chaque narine et a commencé à bombarder les chiens de tomates." Bien que le ton imperturbable de telles déclarations puisse refléter le refus de l'auteur pour juger (ou idéaliser) son sujet, ils suggèrent également une hésitation à reconnaître toute l'étendue de l'appétit de Cunard pour l'autodestruction.

Et elle s'autodétruit. En 1960, après quelques échauffourées avec les autorités londoniennes, elle est déclarée folle et placée dans un hôpital psychiatrique.

Après sa libération, une Cunard démunie a passé cinq ans à boire beaucoup, à ne presque rien manger et à fulminer contre les fanatiques (« Comment j'aimerais mitrailler les méchants blancs ») et les fascistes (« Maudite Espagne et tous ses agissements »). En mars 1965, juste après son 69e anniversaire, elle a fait une longue crise d'alcool à Paris. Des amis ont vu avec inquiétude qu'elle "avait perdu la raison" et avait l'air "plus mince qu'un cadavre de Buchenwald", mais elle leur a échappé, pour refaire surface lorsque la police l'a retrouvée inconsciente dans les rues. Elle ne pouvait pas se souvenir de son propre nom et est décédée deux jours plus tard. Retenu jusqu'au bout, Gordon cite l'éloge simple de Neruda : " Son corps s'était dépéri dans une longue bataille contre l'injustice dans le monde. Sa récompense était une vie qui était devenue progressivement plus solitaire, et une mort abandonnée par Dieu. » Mais peut-être une épitaphe encore plus appropriée vient-elle de Cunard elle-même : « Tout ce qui reste est un sentiment furieux d'indignation. ne peut s'empêcher de partager.


Comment Nancy Cunard et ses bracelets de marque ont inspiré un bronze emblématique de Brancusi

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Portait-elle ses bracelets de marque, empilés du poignet au coude, la nuit où Nancy Cunard a rencontré le sculpteur Constantin Brancusi ?

Cunard, poète et éditrice, héritière et militante, muse et journaliste, était réputée pour son élégance sauvage. Grande et mince, les cheveux tondus à la Garçonne de l'âge du jazz, elle avait, selon les contemporains, un visage « comme Néfertiti », une peau « blanche comme des amandes blanchies » et de grands yeux bleus « comme des saphirs. " Decades before it became accepted, she embraced African jewelry, a style that at the time was described as “barbaric.”

She never posed for Brancusi, but her strange beauty clearly captured his imagination. “Everything about the way she behaved,” he once said, “showed how truly sophisticated she was for her day.” In 1932, he cast the stunning polished bronze sculpture La Jeune Fille Sophistiquée (Portrait de Nancy Cunard), for sale tomorrow at Christie’s, the first time it has become available since the original owners purchased it from the artist in the 1950s. The estimate for this rare work is $70 million—but in fact, one could argue that this modernist masterpiece and the woman it portrays are ageless and priceless.

Cunard was born to an English aristocrat and an American socialite mother in 1896. When she was a young woman, she hung out with Iris Tree and other scions from families of great privilege—they called themselves the “Corrupt Coterie.” She loved to party: One late London night, she and Tree were discovered swimming in the Serpentine, emerging at dawn, Cunard recalled, “drenched in homemade outfits of velvet, chiffon, ribbons, feathers, spangles, and artificial flowers.”

She was not just sowing youthful wild oats—all her life, she remained true to a deeply personal bohemian code. She had affairs with Tristan Tzara, Ezra Pound, Samuel Beckett, and Louis Aragon. Man Ray and Cecil Beaton photographed her Oskar Kokoschka painted her. In 1928, she took up with an African-American jazz musician named Henry Crowder. (On hearing this, her mother reportedly said, “Is it true that my daughter knows a negro?”)

Cunard had her own publishing house and sought out avant-garde writers she championed civil rights and was an avowed anti-fascist. In 1937, she helped circulate a questionnaire to 200 or so writers that asked the following question: “Are you for, or against, the legal government and people of Republican Spain? Are you for, or against, Franco and Fascism?” There were 147 answers, of which 126 supported the Republic. (The most famous response came from George Orwell and began: “Will you please stop sending me this bloody rubbish.”)

No one ever said she was easy, but she stuck to her principles, and she was invariably on the right side of history. If today she is most often remembered for her uncompromising gaze and those bracelet-laden arms, we might also take a moment to honor her fierce individuality—so riveting, so splendid that no less an artist than Brancusi sought to capture it with a twist of mere metal.


ICON OF STYLE: Heiress, Activist, and Provocateur Nancy Cunard (PHOTOS)

In 2007, we launched on this site a column called Lets' Bring Back -- which has, over the past three years, celebrated hundreds of forgotten-yet-delightful fashions, pastimes, objects, and personalities.

On November 1, 2010, Let's Bring Back will make its debut as a book -- and in honor of its release, the Huffington Post's Style section will spotlight ten historical style icons featured in the book's pages.

Many of these tastemakers, designers, and muses are now unjustly fading from public memory. Once you've spent some time with them, you'll agree that each of these women deserves to remain in the limelight.

After all, fashion is fleeting, but true style glimmers forever.

Today we pay our respects to the great Nancy Cunard, a heiress, activist, and provocateur who shunned a spoiled existence to wage war on the racist attitudes of her generation. Her silhouette remains unique and instantly recognizable even today: an exclamation point-thin frame dark, kohl-rimmed eyes arms invariably heavy with bracelets. Cunard truly was one of the twentieth century's great, unrepentant individualists.

Read on, and make sure to see the photos below.

The following excerpt is from Let's Bring Back (Chronicle Books, November 1):

NANCY CUNARD (1896 - 1965)

Nancy Cunard began life as a coddled British heiress to the Cunard ship fortune her life might have been very mannered, but instead she scandalized her family and class by becoming an outspoken writer, publisher, and political activist.

Still adored by today's history-minded fashion editors and designers, Cunard grew famous in her time for her rail-thin body and the bangles that always covered both of her arms from wrist to elbow. Her contemporaries also venerated her and she became a muse to some of the twentieth century's most distinguished writers and artists, including Wyndham Lewis, Aldous Huxley, Tristan Tzara, Ezra Pound, Louis Aragon, Ernest Hemingway, James Joyce, Constantin Brancusi, Langston Hughes, Man Ray, and William Carlos Williams.

In 1928, Cunard became romantically involved with African-American jazz musician Henry Crowder they moved into an apartment in Harlem together, prompting outraged tabloid headlines on both sides of the Atlantic. This relationship was the first step in turning Cunard into a lifelong civil-rights activist. Her own mother's alleged reaction upon hearing the news: "Do you mean to say my daughter actually knows a Negro?"

Cunard subsequently published the pamphlet "Black Man and White Ladyship," an attack on racist attitudes. She also edited Negro: An Anthology, collecting poetry, fiction, and nonfiction primarily by African-American writers, including the now-iconic literary giants Langston Hughes, William Carlos Williams, Samuel Beckett, and Zora Neale Hurston.

She had her gentle, romantic moments as well. One of my favorite quieter anecdotes about Cunard describes her late in her life, standing on a palazzo balcony in Venice, the site of once wildly decadent fin de siècle and Roaring Twenties parties:

Nancy, in a black satin gown and her signature "barbaric jewelry" and forehead bandeau, had been suddenly overcome by a vision of the past. She poured a glass of champagne into the Grand Canal--a "libation" for her former beloved: "For Henry," she said in a soft voice.

(Quote excerpted from the 2007 biography Nancy Cunard: Heiress, Muse, Political Idealist by Lois Gordon)


1932: Poet, publisher rebel and activist Nancy Cunard in Harlem, New York, with artist John Banting (1902 - 1972) and novelist Taylor Gordon (1893 - 1971, right). She is known to have taken an active stand against racial segregation in America. (Caption and photo courtesy of LIFE.com)

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Not Just a Scandalous Heiress, She’s a Forgotten Early Ally of Black Lives Matter

Nancy Cunard photographed by Man Ray, 1925.

When we think of an heiress, we tend to picture an overdressed spendthrift sipping a top shelf cocktail from an expensive crystal glass her eyes mischievously peering over the rim telling stories of glamour, sex and scandal. Heir to the Cunard shipping dynasty, Nancy Cunard was known for all of that too her paramours included Ernest Hemingway, James Joyce, Langston Hughes and Man Ray to name a few. And Nancy’s unconventional and eccentric style regularly drew great interest from the fashion world, as was generally the case with any “It-girl” worth her salt. Unlike so many others in her circle however, this heiress also dedicated her life to fighting racism, fascism and challenging the colonial attitudes of her British upper class background long before the rest of the world caught on. She was a poet, a publisher and muse to many writers and artists of the 1920’s to 1930’s, but Cunard was also the poster girl for how to use your privilege for good.

Nancy Cunard, photographed by Cecil Beaton

Cunard was born to a wealthy family in the late 19 th century Britain her father, a new-moneyed baron who bought his nobility through his economic success, her mother, the “perfect” society hostess. Nancy’s relationship with her parents was strained to say the least, in fact, according to a New York Times article, she “grew up to despise everything her parents and their class represented.” As a young girl, she was shipped off to several boarding schools through France and Germany, one of which was run by British poet Virginia Woolf, but her intellectual mentor would turn out to be her own mother’s secret lover, novelist George Moore, who would inspire her own writing career. She impulsively married a professional cricket player at the age of 20, followed by a divorce two years later, and then … well, then the affairs get more interesting.

Nancy Cunard and Tristan Tzara – Man Ray (1921)

She “played tennis” regularly with Ernest Hemingway, got very cozy with James Joyce and became a muse to Constantin Brancusi. According to documents from the British intelligence agency MI5, Cunard also had a secret affair with Indian socialist leader V.K. Krishna Menon. Langston Hughes said Nancy Cunard was “one of my favorite folks in the world.” The American poet William Carlos Williams, who kept a picture of her in his study, deemed her “one of the major phenomena of history.” Not everyone had kind things to say about her though, and one of her lovers wrote that he thought she derived “personal satisfaction” from hearing that a lovelorn man might kill himself over her.

Nancy Cunard and Henry Crowder in the Hours Press, Paris, 1930

However, Cunard’s most notable or “news-worthy” love affair at the time, was with an African American jazz pianist Henry Crowder, a relationship that revealed the racist attitudes held by many of her society friends and family. As one British tabloid newspaper put it when they featured the heiress on their front page, “Miss Cunard’s association with colored friends has been a bombshell to titled London”.

British tabloids had a field day in 1931 when Cunard moved into a Harlem hotel “which caters exclusively to colored clientele”.

When her mother heard of the relationship, she asked, “Is it true that my daughter knows a Negro?” and went on a rampage to tear them apart. In 1931, Nancy published a pamphlet that defended interracial relationships, entitled Black Man and White Ladyship, attacking racist attitudes as exemplified by her mother.

Left: Nancy Cunard with a friend, Right: herpamphlet that defended interracial relationships

Cunard and Crowder eventually went their separate ways and the jazz musician later published a book detailing their relationship in which he exposed her infidelity as well as her alcoholism, but Cunard often said that her relationship with Crowder “made” her, and changed her life’s direction toward righting injustices against people of colour, particularly Black people in North America and Europe.

They had met in 1920s Paris, where Nancy had been living with the novelist Michael Arlen and fallen in love with the Dada and Modernist movements. During her relationship with Crowder, her personal style blossomed into something quite extraordinary…

Nancy Cunard, 1926© Curtis Moffat / Victoria and Albert Museum, London

Portrait by Man Ray

She cropped her hair short in the Garçonne style of the Jazz Age, wore androgynous clothing and kept her eyes heavily lined with black kohl. Among her most notable accoutrements were the dozens of ivory, gold, and wooden bracelets she wore all the way up to her elbows. Fashion brands including Gucci and Erdem have since created collections inspired by Cunard’s style.

Man Ray, Nancy Cunard, 1935. Photo: Telimage. © Man Ray Trust/ADAGP, Paris and DACS, London 2018 Portrait by Man Ray. Nancy Cunard’s bangle collection

Her striking image was captured by experimental artists and photographers of the early 20 th century including Man Ray. She embraced African jewellery, a style never seen before on white women, while fashion critics brazenly called Cunard’s style “the barbaric look”.

During the Jazz Age, she wrote three books of poetry in the 1920s and took over The Hours Press and began to explore and promote Black literature. Under her guidance, it became the publishing house for the most daring writers of the Jazz Age. Nancy joined in the growing surge of the Civil Rights Movement, advocating for the release of the Scottsboro Boys, nine Black teenagers who had been falsely accused of assaulting two white women in Alabama. She organized the British Scottsboro Defense Fund, a charitable organization which demonstrated and raised money for the defense. Fellow writers Rebecca West and Virginia Woolf also supported the fund, but despite their best efforts, the Scottsboro Boys were convicted.

Although it would cost her both her family and her fortune, a few years later, Cunard used her personal funds to publish a tome of poems, stories, essays and other ephemera that represented the range of the Black experience, entitled Negro. She called it a “symposium,” but other critics have called it “an avant-garde ethnography.”

The list of 155 contributors is wildly impressive, too. The symposium included contributions by W.E.B. Du Bois and Langston Hughes, as well as well-known white writers like Ezra Pound and Samuel Beckett. One contributor, Nnamdi Azikiwe, would even go on to become the first President of Nigeria. Despite its urgent message and extensive scope, the press didn’t give it much attention and it was banned in a number of British colonies, resulting in overall poor sales. An abridged version of the anthology was released in 1970, but original copies of Negro were all but impossible to find until 2018 when the full, unabridged version of Negro was published for the first time since its original publication in the 1930s.

Nancy Cunard, pictured with Langston Hughes, Paris, 1938

In the mid-1930s, while fighting for equality of race, gender, and class, Cunard also began to advocate for communist causes, though she never formally joined the Communist Party, and was known to have proclaimed herself an Anarchist. While working as a reporter and translator for the French Resistance in World War II, she compiled an anthology of poems celebrating the cause that reportedly earned her a position as one of Adolf Hitler’s personal enemies. Nancy also served as a freelance correspondent in Spain during the Spanish Civil War, denouncing Franco’s brutality. But she didn’t just use her pen – she rolled up her sleeves and established a shelter to feed thousands of his victims Spaniards who had spent time in concentration camps across the French border. In the post-war years, she traveled to other war-torn nations, especially former British colonies and settled briefly in the Caribbean in an effort to better understand the effects of colonialism. When she returned to England in 1948, it was alongside more than a thousand Jamaican immigrants, the first of a wave of West Indian immigrants to arrive in England following the war. Back in Britain, Nancy worked with Black communities to archive Black history and led a campaign to safeguard the African collections in the Liverpool Museum. It was almost as if nothing could stop her…

Portrait by Henri Cartier Bresson, 1956

Rather tragically, Nancy Cunard’s later years were plagued by mental illness. She leaned heavily on the self-medication of alcohol, losing control of her finances and was eventually committed to a mental hospital after an argument with police turned physical. She died penniless and alone in a hospital in Paris two days after she was found face down on the streets weighing less than sixty pounds (27kg). As Cunard’s biography puts it, “her body had wasted away in a long battle against injustice in the world. Her reward was a life that had become progressively lonelier, and a god-forsaken death.”

Nancy Cunard at her Harlem hotel home in 1932

It’s a heartbreaking end for our forgotten heiress whose devotion and contributions to the struggle for racial justice could perhaps inspire a few modern-day socialites to use their privilege for less luncheons and more action in a fight for the oppressed. One of Nancy’s lovers, the famous French poet Louis Aragon once said, “It’s impossible to discuss the intellectual history of the early 20th century without discussing Nancy Cunard”. So let’s discuss her. Let’s share her story and put her back in the history books where she belongs.


Nancy Clara Cunard

Nancy Clara Cunard (10 March 1896 – 17 March 1965) was a writer, heiress and political activist. She was born into the British upper class and devoted much of her life to fighting racism and fascism. She became a muse to some of the 20th century's most distinguished writers and artists, including Wyndham Lewis, Aldous Huxley, Tristan Tzara, Ezra Pound and Louis Aragon, who were among her lovers, as well as Ernest Hemingway, James Joyce, Constantin Brâncuși, Langston Hughes, Man Ray, and William Carlos Williams. MI5 documents reveal that she was involved with Indian socialist leader VK Krishna Menon. In later years, she suffered from mental illness, and her physical health deteriorated. She died at age 69, weighing only 26 kg (57 pounds), in the Hôpital Cochin, Paris.

Her father was Sir Bache Cunard, an heir to the Cunard Line shipping businesses, interested in polo and fox hunting, and a baronet. Her mother was Maud Alice Burke an American heiress, who adopted the first name Emerald and became a leading London society hostess. Nancy had been brought up on the family estate at Nevill Holt, Leicestershire but when her parents separated in 1911 she moved to London with her mother. Her education was at various boarding schools, including time in France and Germany. Whilst in London she spent a good deal of her childhood with her mother's long time admirer, the novelist George Moore. Indeed, it was even rumoured that Moore was her father, and though this has been largely dismissed, there is no question that he played an important role whilst she was growing up. She would later write a memoir about her affection for 'GM'.

On 15 November 1916 she married Sydney Fairbairn, a cricketer and army officer who had been wounded at Gallipoli. After a honeymoon in Devon and Cornwall they lived in London in a house given to them by Nancy's mother as a wedding present. The couple separated in 1919 and divorced in 1925.

At this time she was also on the edge of the influential group The Coterie, associating in particular with Iris Tree.

She contributed to the anthology Wheels, edited by the Sitwells, for which she provided the title poem it has been said that the venture was originally her project.

Cunard's lover Peter Broughton-Adderley was killed in action in France less than a month before Armistice Day. Many who knew her claimed that she never fully recovered from Adderley's loss.

In 1920 Nancy Cunard moved to Paris, where she became involved with literary Modernism, Surrealists and Dada. Much of her published poetry dates from this period. During her early years in Paris, she was close to Michael Arlen.

Also in 1920 she had a near-fatal hysterectomy, for reasons that are not entirely clear. She recovered however, and was then able to lead a promiscuous sexual life without the inconvenience of pregnancy.

A brief relationship with Aldous Huxley influenced several of his novels. She was the model for Myra Viveash in Antic Hay (1923) and for Lucy Tantamount in Point Counter Point (1928).

It has been suggested that she became dependent on alcohol at this time, and may have used other drugs.

Cunard's style informed by her devotion to the artifacts of African culture was startlingly unconventional. The large-scale jewelry she favored, crafted of wood, bone and ivory, the natural materials used by native crafts people, was provocative and controversial. The bangles she wore on both arms snaking from wrist to elbow were considered outré adornments, which provoked media attention, visually compelling subject matter for photographers of the day. She was often photographed wearing her collection, those of African inspiration and neckpieces of wooden cubes, which paid homage to the concepts of Cubism. At first considered the bohemian affectation of an eccentric heiress, the fashion world came to legitimize this style as avant-garde, dubbing it the "barbaric look." Prestigious jewelry houses such as Boucheron created their own African-inspired cuff of gold beads. Boucheron, eschewing costly gemstones, incorporated into the finished creation green malachite and a striking purple mineral, purpurite, instead. It exhibited this high-end piece at the Exposition Coloniale in 1931.

In 1927, Cunard moved into a farmhouse in La Chapelle-Rບnville, Normandy. It was there in 1928 that she set up the Hours Press. Previously the small press had been called Three Mountains Press and run by William Bird, an American journalist in Paris, who had published books by its editor from 1923, Ezra Pound, William Carlos Williams' The Great American Novel, Robert McAlmond and Ernest Hemingway's In Our Time. Cunard also wanted to support experimental poetry and provide a higher-paying market for young writers her inherited wealth allowed her to take financial risks that other publishers could not. Hours Press became known for its beautiful book designs and high-quality production.

It brought out the first separately published work of Samuel Beckett, a poem called Whoroscope (1930), Bob Brown's Words, and Pound's A Draft of XXX Cantos. Cunard published old friends like George Moore, Norman Douglas, Richard Aldington, Arthur Symons and Henry-Music, a book of poems from various authors with music by Henry Crowder, but also two books by Laura Riding, The Collected Poems of John Rodker, poems by Roy Campbell, Harold Acton, Brian Howard, Walter Lowenfels and Words by Bob (Robert Carlton) Brown. By 1931 Wyn Henderson had taken over day-to-day operation of the press and in the same year it published its last book, The Revaluation of Obscenity by sexologist Havelock Ellis.

In 1928 (after a two-year affair with Louis Aragon) she began a relationship with Henry Crowder, an African-American jazz musician who was working in Paris. She became an activist in matters concerning racial politics and civil rights in the USA, and visited Harlem. In 1931 she published the pamphlet Black Man and White Ladyship, an attack on racist attitudes as exemplified by Cunard's mother, whom she quoted as saying "Is it true that my daughter knows a Negro?" She also edited the massive Negro Anthology, collecting poetry, fiction, and nonfiction primarily by African-American writers, including Langston Hughes and Zora Neale Hurston. It also included writing by George Padmore and Cunard's own account of the Scottsboro Boys case. Press attention to this project in May 1932, two years before it was published, led to Cunard's receiving anonymous threats and hate mail, some of which she published in the book, expressing regret that "[others] are obscene, so this portion of American culture cannot be made public."

In the mid-1930s she took up the anti-fascist fight as well, writing about Mussolini's annexation of Ethiopia and the Spanish Civil War. She predicted, accurately, that the "events in Spain were a prelude to another world war". Her stories about the suffering of Spanish refugees became the basis for a fundraising appeal in the Manchester Guardian. Cunard herself helped deliver supplies and organize the relief effort, but poor health – caused in part by exhaustion and the conditions in the camps – forced her to return to Paris, where she stood on the streets collecting funds for the refugees.

In 1937, she published a series of pamphlets of war poetry, including the work of W. H. Auden, Tristan Tzara and Pablo Neruda. Later the same year, together with Auden and Stephen Spender, she distributed a questionnaire about the war to writers in Europe the results were published by the Left Review as Authors Take Sides on the Spanish War.

The questionnaire to 200 writers asked the following question: "Are you for, or against, the legal government and people of Republican Spain? Are you for, or against, Franco and Fascism? For it is impossible any longer to take no side."

There were elicited 147 answers, of which 126 supported the Republic, including W.H. Auden, Samuel Beckett and Rebecca West.

Five writers explicitly responded in favor of Franco: they were Evelyn Waugh, Edmund Blunden, Arthur Machen, Geoffrey Moss and Eleanor Smith.

Among sixteen responses that Cunard, in her eventually published compendium, grouped under the skeptical heading "Neutral?" were H. G. Wells, Ezra Pound, T. S. Eliot and Vera Brittain.

The most famous response was not included: it came from George Orwell, and began:

Will you please stop sending me this bloody rubbish. This is the second or third time I have had it. I am not one of your fashionable pansies like Auden or Spender, I was six months in Spain, most of the time fighting, I have a bullet hole in me at present and I am not going to write blah about defending democracy or gallant little anybody. .

Several other writers also declined to contribute, including Virginia Woolf, Bertrand Russell, E. M. Forster, and James Joyce.

During World War II, Cunard worked, to the point of physical exhaustion, as a translator in London on behalf of the French Resistance.

After the war, she gave up her home at Rບnville and travelled extensively. She suffered from mental illness and poor physical health, worsened by alcoholism, poverty, and self-destructive behaviour. She was committed to a mental hospital after a fight with London police but, after her release, her health declined even further, and she weighed less than sixty pounds when she was found on the street in Paris and brought to the Hôpital Cochin, where she died two days later.

Her body was returned to England for cremation and the remains were sent back to the Cimetière du Père-Lachaise in Paris. Her ashes rest in urn number 9016.

According to an account of drafts of the poem "Nancy Cunard", by Mina Loy, held in the Yale University Library,

Drafts of Loy's poem about Nancy Cunard, her friend, fellow poet, and editor of The Hours Press, provide a window on her [Loy's] creative process. The final, published version of the poem ends with lines derived from this draft's beginning and its final lines are now the poem's centre:


Ouvrages cités

Barney, Natalie Clifford. Adventures of the Mind. Trans. John Spalding Gatton. New York UP, 1992.

Blain, Virginia, Isobel Grundy, and Patricia Clements, eds. The Feminist Companion to Literature in English. Yale UP, 1990.

Chisholm, Anne. Nancy Cunard: A Biography. Alfred Knopf, 1979.

Fielding, Daphne. Emerald and Nancy: Lady Cunard and her Daughter. Eyre & Spottiswoode, 1968.

Ford, Hugh, ed. Nancy Cunard: Brave Poet, Indomitable Rebel, 1896–1965. Chilton Book Co., 1968.

Gordon, Lois. Nancy Cunard: Heiress, Muse, Political Idealist. Columbia UP, 2007.

Loy, Mina. The Lost Lunar Baedeker: Poems. Éd. Roger L. Conover. Farrar, Straus, and Giroux, 1996.

Mackrell, Judith. Flappers: Six Women of a Dangerous Generation. 2013. Sarah Crichton Books-Farrar, Straus and Giroux, 2014.


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